STORY

エピソード2-2 女王陛下御前試合(中編)

前回までのあらすじ

 エリナはクイーンズブレイドに参加する美闘士となり、少年ミシェルを追っていたアイリを倒し、勝利者の権利としてアイリを奴隷とし、ミシェルと3人で姉レイナの足取りを追う旅を続ける。一方ヒノモトから使命を帯びてやってきた美闘士、武者巫女トモエも強豪リスティを破る快進撃を続けていた。

闘技場のある都で

「……遅いなぁ」  街道の脇に荷物を置いて、ミシェルは空を見上げていた。  青い空を白い雲がゆっくりと流れていく。  日差しは暖かく、空気は穏やか。  平穏と表現するのにこれほど適した時間はないだろう。 「誰かを~お待ちですのぉ?」  不意に声をかけられ、ミシェルは背筋をビクンと伸ばした。  誰?  近づいてくる気配も音もなかったのに!  警戒しつつ視線を向けると、そこには街道の上に浮かぶ天蓋付きの絨毯と、それに乗った褐色肌の美女の姿があった。 「こんにちはぁ? お話、わかりますかぁ?」  呆気にとられるミシェルに向け、にこやかにほほ笑みながら美女が小首をかしげる。 「あ、はい! わかります」 「よかったぁ、言葉、通じてないのかとぉ、思ってしまいましたぁ~」  不思議な口調で語る褐色美女、その出で立ちも一風変わったものであった。  身に着けた衣服は要所のみを隠す布のみ、素肌の大半を晒しながらも決して下品には見えず、様々な貴金属で飾られた胸当て、両腕、両足を彩る数々の輪冠によって一種の高貴さすらも漂わせている。

メナス

 「見たところ、お困りのご様子ですねぇ~」 「は、はい。ちょっと難儀してます」  ミシェルも思わず困った顔になってしまう。  どう対応していいものやら……。 「申し遅れましたぁ~。わたくしはアマラ王国の王女、メナスと申しますぅ~。威光にひれ伏してくださいね~」  アマラ王国などという国の名前は聞いたことがない。ひょっとするとおかしい人なんだろうか。いや、この大陸はいろんな人種・種族のるつぼだ。このくらいの異常さはまだ想定の範囲内だと、ミシェルは思い込むことにした。 「お荷物、たくさんですねぇ~、よろしければこちらへいらっしゃいませんかぁ~」 「え?」 「街まで歩くのは、大変でしょう?」 「いいんですか?」 「ええ、構いませんよぉ~、ちょうど退屈していたのです~、なにかお話をしていだければ楽しく旅ができるかと思いましてぇ」 「ありがとうございます。でも……」  どうしたものか?  正直言って、この申し出は大変ありがたい。  だが、勝手に決めてしまっていいものか。  エリナは自分の知らないところで物事を決められることを嫌がる節がある。  ミシェルが返答に困っていると、不意に草むらをかき分ける音が聞こえてきた。 「あらあら、お連れ様がいらしたのですねぇ?」  メナスの視線の先、草むらの影からエリナとアイリが姿を現す。 「エリナ様、こちらの親切なお姉さんが街まで乗せてくださるそうですよ」  ミシェルの言葉を受け、エリナは街道上に浮かんでいる魔法の絨毯に目を丸くした。 「すごい! 本当に浮いてるの?」 「はい~、浮いてますよぉ~」 「いいわね! 乗せてもらいましょう」  エリナは二つ返事で快諾するや、物怖じすることなくメナスの絨毯へと乗り込んでいく。  このあたりの豪胆さは、平時において自分に危害を加えられる者はいないと思い込んでいる大貴族の性と言ったところか。 「アイリ! 荷物を運んで、ミシェルはこっちへ」 「あ、はい」  手招きされるまま、ミシェルも絨毯へと乗り込む。 「あのう、これ、何人まで大丈夫なんでしょうか?」 「さあ? 試したことはありませんけどぉ、たぶん、皆さんとお荷物ぐらいなら大丈夫だと思いますよぉ~」  メナスの言うように絨毯がたわむことはなかった。 「ささ、使用人の方もどうぞ」 「感謝いたしますわ。メナスさま」  メナスに対して一礼し、荷物を載せを終えたアイリが乗り込む。 (あれ?)  アイリの態度にミシェルは小首をかしげた。  彼女たちが茂みから出てきてから、メナスは自己紹介をしていない。  なぜアイリは彼女の名前を知っていたのだろうか?  ほどなくして、皆を乗せた絨毯は地面の上を滑るようにして移動を開始した。  馬車のように揺れることもなく、車輪が立てる騒音もない。 「便利よねぇ、これ、欲しくなったわ」  鳥のさえずりが聞こえてくる程に静かで快適な旅に、エリナが関心したようにつぶやく。 「ねえ、この絨毯あたしに売りなさいよ」 「そういうわけにはいきませんよぉ~」  メナスいわく、魔法の絨毯はアマラ王国の秘宝であり王族以外の者には扱うことが出来ないらしい。手に入れても、宙に浮かぶことが出来なければ、ただの高価な絨毯でしかないことを知るや、エリナの興味はあっという間に失せてしまった。 「ま、今回はありがたく乗せてもらうわ」 「こうして困っている方を助けるのも、支配する者の務めですからぁ~」 (……それは、あたしの台詞よ)

「うわぁ……」  市街を取り囲む巨大な城塞を前にミシェルは思わず声を漏らした。  一行がたどり着いたウィトウルは、大陸中央に位置する帝都へと続く大街道上に関所として建設された無数の城塞都市のひとつだ。  クイーンズブレイドを支援する都市らしく、市内には大小を含めいくつかの闘技場と観客たちをもてなすための、旅館や食堂、市場などが完備され大きな賑わいを見せている。  美闘士として、クイーンズブレイドを戦い抜いているのであれば、レイナがここに立ち寄った可能性は高い。 「ま、まあうちの都ほどじゃあないわね」  レイナを追う旅に出て初めて到着した主要基幹都市を前にして、故郷との圧倒的な国力の差を感じ、エリナは強がりを口にした。 「そうなんですか?」 「そうよ。我が故郷、ヴァンス伯爵領は風光明媚にして、華麗かつ流麗な都なんだから」  エリナの言葉を受け、ミシェルは彼女の故郷を想像した。 実際にはのどかな田園地帯が広がる典型的な田舎の風景なのだがミシェルには知る由もない。 「一度、行ってみたいですね」 「そのうち行けるわよ。レイナお姉ちゃんを見つけたら、あなたも一緒に帰るんだから」 「え?」 「さあ、さっさと入るわよ。やることは多いんだからね」  エリナとミシェルがそんなやりとりをしていた一方で、アイリは絨毯から荷物を下ろし、メナスと何事かを会話している。 「アイリ、行くわよ」  エリナの声を受け、アイリはメナスに軽く一礼し、荷物を手にした。 「では、皆さま、ごきげんよう。楽しいひとときでしたぁ~」  メナスはにこやかに告げ、一行に手を振り去っていった。 「さて、エリナ様、まずは宿の手配をしてまいりますわ。お二人は広場でお待ちくださいませ」 「任せたわ。この街で最高の宿を頼むわね」  アイリが軽く頭を下げ、雑踏の中へと姿を消していく。  言わずとも次の行動に即座に移る、アイリは使用人の鏡のような存在だ。 「ん~~~、ちょっと疲れたわね」  エリナは胸を大きく広げ、大きく体を伸ばした。  ミシェルはその傍らで、彼女のしなやかな肢体へと視線を向ける。 「ところで、ミシェル」 「はい、なんでしょう。エリナさま」 「見てたでしょ」 「な、なんのことですか?」  確かにエリナの胸が揺れ動くさまは見ていたけれど、凝視していたというほどのものではないし、咎められるほどのことではないはずだ。 「メナスだったっけ? ああいうのが好みなのかしら」  どうやら見ているものが違ったらしい。 「やっぱり、あたし露出度が足りないかしら? あんな恰好、ちょっとはしたないと思うんだけど……魅力的な姿をするのも支配する者の務めだしね」 「エ、エリナさまは今のままで十分、お美しいと思いますよ」 「当たり前じゃない。聞き慣れてるわ」  エリナの頬が赤く染まったように見えたの気のせいだろうか? 「でも、ただ待つというのも、退屈なものね」  焦れたようにエリナがつぶやく。  アイリが雑踏に消えて五分と立っていない。  心底、待つのが苦手なのだ。  二人がアイリを待っているのは、街道から直接続く大通りをまっすぐに進んだ市街の中心近くにある広場、あちらこちらに露店が立ち並び、ややもすると混沌と言いたくなるような状況にありながらも、楽し気な賑わいを見せている。 「あ、エリナさま、試合結果が張り出されてますよ」 「どれどれ?」  ミシェルの指さした先、〇と×が描かれた名簿が立て看板に張り付けられているのが見える。  名簿はこの街の闘技場で戦った美闘士のもの、〇×は勝敗、その後に書かれている数字は賭けの倍率といったところだろう。 「お姉ちゃんの名前は……」  名簿に目を走らせ、エリナはレイナの名前を探す。  が、残念ながら見つけることは出来なかった。 「三日分ぐらいしか張り出してないみたいですね」 「ねえ、店主。過去の張り紙は残ってないの?」  エリナの問いに店主は鼻で笑いながら、四日から前のは残っていないと答えた。 「誰をお探しだい?」 「レイナ……流浪の戦士レイナの行方を捜してるの」 「ん~、いちいちおぼえちゃいねえが、この街で戦ったことがある美闘士なら、闘技場の方に記録が残ってるんじゃないかな」  店主の返答にエリナは穏やかな笑みを浮かべた。  手がかりを得たのだ。 「エリナさま、お待たせいたしました~」  ちょうどよいタイミングで、アイリが戻ってくる。 「アイリ、宿に荷物を置いたら出かけるわよ」 「は、はい? 何か目的ができたのですの?」 「闘技場にいくわ、美闘士たちの記録が残ってるかもしれないのよ」 「わかりました。で、宿の方なのでござまいますけれど……」  ちょっとばつの悪そうな表情を浮かべるアイリ。 「何かあったの?」 「手違いというほどのことではないのでございますが、貸し切りが出来るような宿が埋まってしまっておりまして……相部屋ということになってしまいました」 「なんですってぇ……このあたしが、あ、相部屋ぁ」  町の賑わいからして、想像しておくべきだったのだが、致し方あるまい。  エリナは、ここしばらくの旅においてアイリの侍女としての調整能力には信頼をよせるようにはなっていた。  移動、食事、休憩に宿、どれも及第点以上のものを準備してくるのだ。  そのアイリが、相部屋しか確保できなかったという時点で、この街の賑わいがすさまじいものであることをエリナは知ることができた。 「相手の方も女性ですし、問題はないかと思いますけれど……いかがなさいますか」  メナスのおかげで早めについたとはいえ、長旅の後だ。  今から宿を探しなおすとなると……条件もかなり落ちることになるだろう。  しっかりと休める宿であることが第一条件。  虫が湧いているようなベッドは願い下げだ。 「仕方ないわね。寛容も支配する者の務め。案内しなさい」

同室者~ヒノモトの武者巫女

 ベッドの上で座禅を組み、目を閉じ意識を穏やかにしていく。  瞑想はトモエの日課のひとつだ。  意識を集中することで、自分の身体の不具合に気付き、健康を維持することができる。  今回のような長期にわたる単独任務となれば、なおさら自己管理は重要性を増す。  札を使い反射したとはいえ、リスティの一撃は十分に重たいものであった。  直撃していれば左腕は使い物にならなくなっていただろう。  現に今も重いものを持ち上げようとすれば激痛が走る。 (完全に反射できなかったとは、私もまだまだ未熟ですね……)  足音と共に近づいてくる気配に、トモエは目を開けた。 「失礼します~」  ノック音、つづいてドアを開け、宿の女が入ってくる。  頼んでいた湯あみにはまだ早い時間だ。 「トモエさま、よろしいでしょうか?」 「何でしょう?」  ゆっくりと宿の女に視線を向ける。  申し訳なさそうな表情を浮かべ、彼女は小さく頭を下げた。 「申し訳ありませんが、今日から相部屋をお願いします。」   元々、多人数用の部屋をたまたま空いていたという理由で、一人で使っていただけのことだ。不満を言える立場ではない。 「構いません。このまま、相部屋でお願いします」  トモエの返事に宿の女の表情が明るいものへと変わる。異国の美闘士相手の申し出でさぞ緊張していたのだろう。 「ありがとうございます。では、そのように……」 「相部屋ですか……落ち着いた人なら良いのですけれど」  トモエは瞑想を再開した。

 宿は予想したものよりも上質なものであった。  馬車でも通り抜けができるように大きなアーチ型となっている入口をくぐって、中に入るや庭園を思わせる玄関口が来客を出迎える。  ふんだんに流れる水と、豊かな緑は衛生環境が快適に保たれていることの証だ。 「ふん、まあまあね」 「お待ちしておりました。エリナさまご一行でございますね」  旅館の女たちがエリナを出迎え、荷物を受け取る。 「案内しなさい」  エリナも慣れたもので、荷物を躊躇なく預け案内を命じる。 「失礼いたします」  先を行く侍女の後を追い階段を上がる。  エリナたちが移動している間にも、馬車が次々と到着し、客を下ろしては去っていくのが見えた。 「結構な賑わいね」 「はい。女王陛下がお見えになってまして……」 「へぇ、女王アルドラが」 クイーンズブレイドを二連続で制覇した最強の美闘士、アルドラ。年はエリナより上のはずだが幼い少女のような外見だと聞いている。何か人外の力を弄んでいるのかもしれない。そんなことを思っていると部屋に到着する。 「では、失礼いたします」  一礼し、荷物を置いて侍女が去っていく。  先行したアイリがドアを開け、エリナを迎え入れる。 「あら、意外と広くて片付いてるじゃないの」  板張りの床に、ベッドは四つ。  それぞれのベッドは天井から下げられた布で仕切ることで個人空間が確保できるように配慮されており、この宿が上質なものであることを感じさせる。  四つのベッドの一つ、カーテンで仕切られた向こう側に人影が見えることに気付き、エリナが足を止める。  すうっとカーテンが開き、布地の向こう側から見覚えのない異国の装束に身を包んだ黒髪の美女が姿を現す。 「こんにちは、はじめまして」  ベッドの上で正座したまま、黒髪の美女が頭を下げる。 「武者巫女トモエと申します。こうして同室となったのも何かの縁、どうぞよろしくおねがいいたします」

トモエ

 トモエの自己紹介を受けて、アイリが一歩前へ歩み出る。  音もなく滑るように移動したアイリの姿に、トモエは条件反射で札へと手を伸ばす。  死霊は、武者巫女にとっては倒すべき存在だ。 「警戒なさらなくとも結構ですわ。私はアイリ、こちらは我が主人のエリナ様とミシェル様でございます」 「ここで戦うつもりはないけれど、もし貴女があたしの奴隷に手を出すのなら、私は支配する者の務めとして見過ごすことは出来ないわよ」  エリナの言葉を受け、トモエは奴隷という単語に眉をひそめながらも札から手を放す。 「失礼しました。戦うつもりはありません」 「そうね。お互いそのほうが良いわ。アイリは不用意に誰かを襲うような恥しらずな真似はしないように教えてあるから警戒は無用よ」  アイリが無作法をしたら自分が処分すると暗に示し、エリナはカーテンを引いてトモエと自分たちの境界を明確化した。 「アイリ、荷物を置いたらすぐに出るわよ」 「あ、はい」  エリナはトモエの存在など、気にも留めずに指示を出す。 「ミシェルはどうする?」 「残っていてもいい? ちょっと疲れちゃった」 「構わないわよ。ミシェルを襲ってきそうな相手はいないだろうし」  エリナがちろりとアイリに視線を向ける。  クイーンズブレイドの約束としてアイリを奴隷にして以来、ミシェルを狙ってくる輩の気配は微塵もない。 「貴女、トモエといったかしら?」 「はい?」  不意に声をかけられ、カーテンの向こう側でトモエが背筋を伸ばす。 「貴女、武者巫女だったわね?」 「はい。魔を祓い、弱きを助けるのが我ら武者巫女の矜持です。」 「そう……なら、心配はいらないわね」  エリナの言葉にトモエは首をかしげた。  何が心配いらないのだろうか? 「もし誰かに襲われそうになったら、トモエに頼りなさい」 「え、ええ?」  唐突な提案にミシェルが目を丸くする。 「同室になったのも何かの縁よ、上手くやっておきなさい」  一方的に告げエリナは早々に部屋を後にする。 「お、お待ちくださいエリナ様」  アイリが当然のように後を追って部屋から出ていく。  残されたミシェルとトモエは、カーテン越しにお互いの顔を見合わせたまま、呆然と二人を見送った。

「いいんですか? ミシェル様を一人にして」  闘技場に向かう道すがらアイリが尋ねる。 「構わないわよ。理由はさっき言ったとおりだし」  エリナが知る限り、ミシェルを狙っていたのはアイリだけだ。  そのアイリも今は味方である。 「武者巫女といえば、ヒノモトの最強戦力と聞いているわ。それが同室なら下手な騎士団より頼りになるはずよ」 「お詳しいのでございますね」 「教養よ。教養。他国のことを知っておくのも、支配する者の務めよ!」  エリナはひらひらと手を振って、アイリに視線を向ける。 「心配なら戻ってもいいのよ?」 「ご冗談を……死霊が巫女と同室なんてゾッとしますよ」 「あら、じゃあなんで同室にしたわけ?」 「エリナ様たちのためです。出来る限り夜は安らかに過ごせるようにと」 「気をつかってくれたのね」  エリナの素直な返事に、アイリは思わず微笑みを浮かべた。 「はい、主人の健康を第一に考えるのが従者の勤めですから」  時折見せる年相応な素直さがエリナの魅力のひとつだ。  彼女が健康でないと精気をもらえないという本音を隠し、アイリは従者らしく歩を進めていく。

「お待たせしました~」  大き目のタライと湯の入った桶を手に宿の女が部屋へと入ってくる。 「え?」  戸惑うミシェルの前を一礼し通過すると、女はカーテンで仕切られたトモエの一角へと入っていった。 「ここでよろしいですか?」 「お願いします」  侍女がタライを床に置き、湯の準備を始める。 「あ、あのう……」 「大丈夫ですよ。カーテンで仕切られていますから、他のお客様からは見えません」  侍女の言葉にトモエは安堵の息を漏らす。  大陸とヒノモトの生活習慣の違いの中で、彼女にとって最も困難を伴ったのは、入浴であった。  武者巫女はみだりに肌を晒してはならない。  この戒律のおかげで公衆浴場が使えず、入浴はこのように行水で済ませざるを得ない状況が続いていた。 「では、失礼いたします」  支度を終えた侍女が部屋を後にする。 「ミシェルさん……いらっしゃいますか?」  カーテン越しにトモエは部屋に残っていた少年に声をかけた。  どうしても確認しておきたいことがある。 「は、はい?」 「そちらから、こちらを見ることは出来ますか?」 「えっと……」  言われるままミシェルはカーテンに視線を向ける。  カーテンにトモエの影が映ってはいるが、様子をうかがい知ることは出来ない。 「見えませんよ。大丈夫です、安心してください」 「そうですか」 「それに、誰か不審な人物が来たら僕が追い返します」 「紳士なのですね」 「女の人は守るべき相手です」  ミシェルの言葉にトモエは笑みを浮かべる。  エリナとは距離感をつかめなかったが、ミシェルとは打ち解けた会話が出来そうだ。 「ありがとう。期待させていただきますわ」  そう言ってトモエは巫女装束を脱ぎ始めた。 (う、うわ……)  ミシェルは声を抑え、喉を鳴らした。  見えないとは言っても、影はしっかりと見えている。  巫女装束を脱いだトモエの女性らしいしなやかな身体の線がくっきりと見て取れる。  静かな部屋の中、絹擦れの音が聞こえ、肌が露わになっていく様子を想像し、ミシェルは思わず拳を握った。 (だめだ。何を考えてるんだ僕は!) 「ミシェルさん?」 「は、はいぃ?」 「少し、お話していいですか? 気がまぎれるので」  湯の温度は少し暖かいぐらい、タライの中へゆっくりと足を踏み入れ、腰を下ろしてゆく、半身浴と呼ぶには少し少ない湯量だが、これは仕方がない。 「ミシェルさんたちは何のために旅をしているのですか?」 「えっと……」  尋ねられてミシェルは言葉につまった。  エリナは、姉であるレイナを追って旅している。  レイナが目指しているマラマクスが、自分の目的と合致しているため、エリナと一緒に旅をしてるわけで、本来の旅の目的とはちがっている。 「言いたくなければ、言わなくても構いません。無理に聞く気もありませんから」 「じゃあ、どうして聞いたの?」 「あなたもあの死霊のように、あのわがままな方の奴隷にされているのではと、気になっていたものですから」 「ぼくは……奴隷じゃないよ」 「そうなんですね。少し安心しました」  トモエの素直な返事にミシェルは自分の目的を話すことを決めた。 「僕の目的はマラマクスにたどり着くこと」 「マラマクス!」  トモエの声が高まる。 「知っているの?」 「え、ええ……私の知っているマラマクスと貴方の目的地が同じなら……行くべき場所ではないと思うのです」  マラマクス、ヒノモトでは魔羅魔窟と記される魔界の総称。 「聖地って聞いているけど」 「大陸ではそうかもしれませんが、ヒノモトでは魔界と思われています。この世界の傍らに存在する魔族たちの住む世界……そう教わりました」 「この世界の傍らに……」  ミシェルはトモエの言葉を反芻した。  マラマクスが地図に乗っていない理由がわかった気がする。 「詳しいことは私にもわからないんですけどね」  湯を流しつつトモエは苦笑した。 「トモエさんは、何のためにクイーンズブレイドに参加したのですか?」  ミシェルは話題を変え、トモエに尋ねる。 「ある人の病気を治したいのです」 「病気を?」 「ヒノモトでは治せない病気なのです」  トモエの声が沈む。 「クイーンズブレイドに勝利すれば願いが叶う。そう聞いてきたのですが」 「願いが叶えられるのは、女王になった者のみ」 「ええ、そうだったのですね」  クイーンズブレイドの掟。  美闘士の誇りに賭けて、敗者は勝者の望みをかなえねばならない。  ただし、敗者の能力的に不可能なことはかなえることは出来ない。  知らないことを答えろと命じられても答えようがない。 「病を治す秘薬、満魂丹がこの大陸にはあるそうです。後は薬を手に入れるだけです」 「薬を手に入れるために戦うの?」 「はい。すぐには無理かもしれませんけど、戦い続けていけばいつの日か満魂丹を手に入れることが出来るはずです」  雲をつかむような話だ。  美闘士が満魂丹につながる手がかりを知っている確率は決して高くはない。  リスティのように知らないことの方が大半だろう。  それでも、微かな可能性を信じてトモエは戦い続けるしかない。 「長い戦いになる覚悟はできています」  トモエは湯から上がりながら、自らに言い聞かせるようにミシェルに言った。  長い戦い……。  その戦いをしなくても済む方法をミシェルは知っている。  ミシェルは笛を手に悩んだ。  素直に病気を治す手段があることをトモエに知らせるべきか。  それとも黙っているべきか。 「トモエさん……」 「はい?」 「自分に他人を救う手段があるとしたら、迷わずに使う?」 「使います」  トモエはためらうことなく言い切った。 「私にとってはクイーンズブレイドがその手段です」  口にしたことでトモエの中で決意が新たに固まったのかもしれない。  トモエが、巫女装束を身にまとう。  「ありがとうございます。ミシェルさん」 「え? ぼく、お礼を言われるようなことはしてないよ」 「話し相手になっていただきました」  トモエはすっとカーテンを開けた。 「あ……」  背後からさす日差しを後光のように浴びた神々しいトモエの姿に、ミシェルは思わず言葉を失った。 「おかげで揺るぐことなく戦いに望めそうです」  トモエはミシェルに向けて一礼し、部屋を後にした。 「……言い出せなかったな」  ミシェルは笛を手に、トモエが去っていったドアを見つめた。

 闘技場に備え付けられた宿泊施設兼坂場。  クイーンズブレイドに参加する美闘士と付き人、さらには彼女たちを相手に商売を行う武器屋、薬屋、道具屋やら専門マッサージ師など多くの人々でにぎわいを見せる一角で、エリナはリスティの姿を見つけた。 「あなたに聞きたいことがあるわ」 「おいおい、不躾にもほどがあるぞ」  自己紹介もないままに尋ねてきたエリナの無礼を咎めつつもリスティは、笑いながら答えた。どうやら少し酒が回っているらしい。

リスティ

「だが、今日は機嫌がいい。許してやる」 「あなたの許す許さないはどうでもいいの」  エリナは指を鳴らしてアイリに、エールの入ったジョッキを持ってこさせる。  こういう相手と円滑に話を進めるには、酒を飲ませてしまうのが一番だ。 「私のおごりよ」 「ほう、わかってるじゃねえか」  リスティは迷わずアイリからジョッキを受け取り、一気に飲み干す。 「協力者に酒をふるまうのも、支配する者の務めよ」 「で、何を聞きたい?」 「あなたが以前戦った美闘士、負けたと思うんだけど……」  リスティが眉をしかめる。 「勝ち試合の後で、負けた試合のことを聞くたぁ、いい度胸をしてるな」 「いつも言われるわ」  エリナは肩をすくめ、リスティに向けてほほえみかける。 「その顔、どこかで見た覚えがあるんだがなぁ……」 「自己紹介がまだだったわね。荒野の義賊リスティさん」 「リスティで構わねえ、どうせ、お前も美闘士なんだろ?」 「私はエリナ、こっちは冥土へ誘うものアイリ」 「通り名はないのかい?」 「良いのが思いつかなくて」 「天使が適当な通り名を決めてくる前に自分で気に入ったのを付けたほうが良いぜ」 「天使が決めるの?」 「ああ、あのナナエルとかいう天使に酷い通り名を付けられて引退した美闘士もいるからなぁ、通り名は重要だぜ」 「酷い通りなって?」 「女の口からは言いづらいなぁ。」  リスティがやや下品にニヤリと笑う。 「そう……考えておくわ」  思わぬ盲点にエリナは顎に手を当てて思案する。  通り名のことなど考えてもいなかった。  美闘士になったことですら父上はお怒りのはず、この上、無様な通り名などつけられれば、家名に泥を塗る不始末になりかねない。  もっとも美闘士になったのもなりゆきでなっただけで、エリナはクイーンズブレイドで何かを果たしたい目的もない。 「で、通り名はさておき、聞きたいことがあるんだろ?」  考え込み始めたエリナをリスティが引き戻す。 「誰だ、トモエか、レイナか? その二人にしか負けてねえぞ」  聞いた名前にエリナは笑みを浮かべる。 「私が聞きたいのは、レイナ……のことよ」  指を鳴らしアイリにエールのおかわりを要求する。 「しっかりと話してちょうだい」 「今日は飲み放題ってわけか……いいだろう、話してやるよ」  リスティはジョッキを受け取ると、自分とレイナの戦いを語り始めた。

 すべての闘技が終わり、闘技場へと続く門が閉められる。 「退屈なものだな」  篝火に照らされた闘技場にゆらめく影を見ながら、女王アルドラはため息を吐いた。

アルドラ

 観覧試合として都市をめぐりながら、将来の強敵を探す。  毎日、十組以上の戦いを観覧するものの、面白いと思える試合はほとんどない。  唯一の例外が、ヒノモトから武者巫女の戦いだった。  刀と符を使った臨機応変な戦術は見ていて飽きがこない。 「口に出して言うほど退屈なさってますのねぇ」  微かな香木の匂いを漂わせ、褐色肌の女性が入ってくる。 「メナス王女……そなたの戦いぶりも見てみたいものだがな」  クイーンズブレイドの勝者として女王を名乗るアルドラと違い、メナスは生まれながらの王族である。 「私の出番はぁ~、まだまだ先ですのよぉ~」  うふふと笑いながらメナスはアルドラの傍らに立った。 「それは残念だな」  太古の時代から受け継がれてきたメナスの格闘術は、アルドラにとってみるべきものの多い戦闘スタイルだ。  御前試合という名目で試合をさせることもできるが、メナスにそれを命じたところで、やる気にならない彼女が試合を放棄するのは目に見えている。  ならば、別の方法で満足のいく戦いを用意するしかない。 「天使を呼ぶとするか……」  夕暮れから夜へと変わる空を見上げ、女王アルドラは決意を固めた。

「うわぁ、酒臭いッ」  アイリに連れられて帰ってきたエリナに対するミシェルの躊躇のない第一声。 「ん~~~、女の子に臭いってのは酷いんじゃないかしらねぇ~」  酒臭い息を吐きながらエリナがミシェルに顔を近づける。  幸いにもエリナの機嫌は良い。  酒の相手からレイナの情報を十分に聞き出せたのだろうか。  「ちょ、ちょっと離れてぇ」  嫌がるミシェルを無視し、エリナが馬乗りになる。  しっかりとした太ももに挟み込まれ、ミシェルは身動きがとれなくなった。 (う、うわ……)  エリナの衣服がはだけて、胸の谷間が露わになっている。 「どこを見ているのかなぁ?」 「ど、どこって」 (エリナさん、酒癖わるいよぉ!)  一生懸命、目をそらしながらミシェルはアイリに助けを求める。  だが、アイリは荷物の整理に意識を集中していて、こちらに気付いていない。 「あるえ?」  不意に顔を上げたエリナが首をかしげる。 「あの女は?」 「トモエさんなら出て行ったよ」 「護衛を頼んだのに、期待外れもいいところね~」 「あっ、あなた、まさかあの女に襲われたりしなかったんでしょうね!あの女、 みょうちきりんな衣装の中にとんでもなく我儘な身体を隠し持っている雰囲気だったし!」  エリナの言葉に思わずミシェルはカーテン越しに見えたトモエの肢体を思い出した。 「そんなわけないでしょ! エ、エリナさまはトモエさんのことが嫌いなの?」 「ん~~~、好きも嫌いもないわよ」  目を閉じて小首を傾げる。 「ただね、自分の生活空間に他人が入り込んでくるのが嫌なのよ」  貴族として生きてきたエリナにとって、レイナ追跡の任務を継続している現状の生活は忍耐の日々なのだ。 「ミシェルはどうなのよ?」  上にまたがったままエリナがぐいっと顔を近づけてくる。  吐息が届くほどの距離だ。 「意外と、ああいうのが好み?」 「いや、その……」 「黒髪が好きなのかしらね。そういえば、メナスも黒髪だったわよねぇ」 「そんなんじゃないよっ!」  ミシェルは声を張り上げた。  彼自身はトモエに対してやましい気持ちは持っていない。  自分ためではなく、大切な人のために、終わりの見えない戦いに身を投じた彼女に対して敬意すら抱いている。 「良く知りもしないで!」  珍しく大声を上げたミシェルに驚き、エリナとアイリが目を丸くする。 「メナスさんの時と言い、僕が女の人なら、誰彼構わず好きになるみたいなこと言わなくてもいいじゃないかッ」 「ご、ごめん……」  ミシェルの権幕に思わずエリナは詫びの言葉を口にした。 「ちょっと悪ふざけが過ぎたわね」  しょんぼりと落ち込んだような口調で告げ、エリナはゆっくりと身体を放した。 「エリナさま、お風呂に参りましょう」  助け船を出すようなタイミングで、アイリが湯あみ道具を手にする。 「そ、そうね……あたしとしたことが悪酔いしているみたい」

 天上からの光が闘技場のバルコニーを照らす。 「来たか……」  光の中に浮かぶ天使の姿を見上げ、女王アルドラはつぶやいた。 「あのねー、クイーンズブレイドでもないのに天使を呼び出せるのが、女王の特権とはいえねぇ、ほいほい呼び出されちゃ困るんだけどぉ」

ナナエル

 ふわりと天使がバルコニーの縁に降り立つ。  青髪の片翼天使、クイーンズブレイドの審判を行う、審判の天使ナナエルだ。 「呼び出しに応じてもらい感謝する。ナナエル」 「はいはい、感謝してちょうだい」  軽い口調で答えながら、ナナエルが縁からぽんと飛び降り、アルドラの隣に立つ。 「で、要件はなに? アタシも結構忙しいんだけど」 「それは悪いことをしたな」  アルドラは天使への貢ぎ物として定められている聖乳を差し出す。 「まあ、アルっちは心得てるから許してあげるわ」  受け取った聖乳を飲み干し、ナナエルが口元をぬぐう。 「御前試合を開こうと思う」 「ん~~~、好きに選べば? アルっちなら誰でも選び放題でしょ」 「面白味が無くてな」  アルドラはため息を吐いた。 「単に強いだけ、技が早いだけ、見た目が美しいだけ、そんな美闘士はもう飽きたのだ」 「もう、わがままだなぁ」 「女王とはそういうものであろう」 「まあそうかもねー」 「一人は目星をつけた。そちらには召喚状を送っている。問題は対戦相手だ。面白い美闘士がいれば紹介してくれぬか」  アルドラから手渡された書状に目を通しながら、ナナエルが目を細める。 「ん~、この娘、クイーンズブレイドのこと良くわかってないみたいね」 「だからこそ面白い。希望と落胆、そして再起の姿が連続で見れるのは、そうあるものではない」 「意地が悪いなぁ」  ナナエルがにやりと笑う。 「そういうことなら、面白い相手がちょうどこの街に来ているわね」 「ほう」 「美闘士に任命してあげたんだけど、試合数が少なくて……御前試合なら逃げられないしちょうどいいわね。じゃ、忙しいからこの辺で~」  天に戻っていくナナエルを見送ることもなくアルドラがつぶやく 「願わくば、余を倒せる力を持つ美闘士であってほしいものだ」

次回に続く

エピソード2-1 女王陛下御前試合(前編)

前回までのあらすじ

 エリナはクイーンズブレイドに参加する美闘士となり、少年ミシェルを追っていたアイリを倒し、勝利者の権利としてアイリを奴隷とし、ミシェルと3人で姉レイナの足取りを追う旅を続ける。

武者巫女の戦い

 円形闘技場の観客席を埋め尽くす群衆。  騒めきと喝采の混じった歓声のなか、闘技場の競技台へと美闘士が歩いていく。  彼女の名は、荒野の義賊リスティ。  褐色の肌を彩る蛮族風の入れ墨と野性味を感じさせる印象的な赤毛、手にした重量級の戦棍(バトルメイス)を軽々と扱う体躯、すべてが高次元で合わさった美闘士と呼ぶにふさわしい女戦士だ。 「で、あんたがあたしのお相手ってわけか」

リスティ

 闘技台に立ったリスティを待っていたのは、大陸では見かけることも稀な巫女装束の美闘士。大陸東方、海の彼方に存在する神秘の国ヒノモトの武者巫女だ。  天衣無双と称される彼女たちがクイーンズブレイドに参加するのはきわめて異例。それだけに観客の視線も熱気を帯びる。 「武者巫女トモエと申します」  トモエはうやうやしく一礼し、腰元の刀に手をかける。  まだ抜刀はしない。

トモエ

「はいはーい、勝手に試合をはじめなーい」  天上から射すまばゆい光を背に受けて、非対称の翼を持った天使が明るい声で告げる。 「審判の天使たるナナエル様の合図なしに試合をしても無効になっちゃうからね!」 「そうなんですの?」 「そういうものなの!」  トモエのやや間の抜けた質問に答えながら、ナナエルは大きく胸を張った。 「では、改めて試合開始の宣言を!」  おうと声を上げたのはリスティだ。 「荒野の義賊リスティ、要求は単純だ。全財産をアタシに寄越しな」  宣言と同時にリスティの前に紋章が浮かびあがる。 「武者巫女トモエ、要求はただひとつ、満魂丹(まんこんたん)をください」 「はあ?」  トモエの要求にリスティは思わず間抜けな声を上げた。 「あー、トモエちゃん、それはダメなお願いだねぇ」  ナナエルのダメ出しを受けてトモエが首をかしげる。 「クイーンズブレイドの勝者は、どんな願いでも叶えていただけるのでは?」 「うん、それは最終勝利者だね」 「そういうこった。あたしはその満魂丹とやらは持ってねえし、知らねえから叶えられねぇんだよ。残念だったな」  そんなこともしらねえのか、とリスティは半ばあきれ顔になった。 「そうですか……残念です」 「他に望みは? リスティに出来そうなのがいいと思うよ」 「そうですね……では、闘技場の玄関を清掃してくださいませんか?」 「そんなんでいいのか? 欲のねえ奴だな」 「はい、できれば満魂丹の情報を頂きたかったのですが、知らないとあれば致し方ありません」 「では、承認っと」  ナナエルの声に合わせ、トモエの前に紋章が浮かび上がる。

ナナエル

「さあ、良き戦いを見せて! 美闘士たちよ、もてるすべてを惜しみなく見せ、死力を尽くし戦うがいい! クイーンズブレイドの戦いを!」  ナナエルの宣言と同時に、二人の紋章がお互いに吸い寄せられるように近づき、衝突し、光をまき散らして消滅していく。 「行くぜェ!」  勇壮な雄叫びを上げ、リスティがトモエに向けて走る。  対するトモエは冷静に近づいてくるリスティを見つめ、刀へと手を伸ばす。  動と静の対峙。  迫っていたリスティが突如として急停止する。  少なくとも観客たちにはそう見えていた。  だが、実際は違う。  居合いと呼ばれる極意、一瞬のうちに刀を鞘から抜き、相手に打ち込んで戻す高速抜刀術の間合いに気付いたリスティが距離を置いたのだ。 「気付かれてしまいましたか」  トモエの冷静な声がリスティに届く。 「あんたみたいなのが一番厄介だってのを忘れるところだったよ」 「見抜かれた以上、二度目はありませんね」  しゃりんと金属の音をたて、白銀の刀身が鞘から引き抜かれる。 「私の間合いは、貴女の武器よりも長く早いものと自負しております」 「そうかよ!」  抜き身になった以上、居合いでの攻撃はありえない。  そう判断したリスティが一気に間合いをつめ、戦棍を振り下ろす。  飛び散る火花と、甲高い金属音。  戦棍の一撃をトモエの刀が受け流す。 「その細っこい刀で、いつまで耐えられるかな!」  二撃、三撃とその形状からは予想外の速度でリスティが戦棍を連打する。  リスティの膂力があって初めて可能となる強烈な一撃、騎士の重甲冑すらゆがませる威力のそれが、さながら雷雨のように激しくトモエに降りかかってくる。  強靭なヒノモトの刀が持ちこたえたとしても、それを手にするトモエの身体がもちそうにない。事実、真っ向から受けず、受け流しているだけでも、衝撃に腕が震えてくる。  長く続けば、トモエに勝ち目はない。 「もう、後がないぜ」  後ずさるトモエの踵が闘技台のふちにかかる。  闘技台からの落下も敗北条件の一つだ。 「後がないのは、貴女の方です」 「な?」  トモエとてただ単に攻撃を受けていたのではない。  リスティの攻撃の流れをよんで反撃の好機をうかがうために、わざと攻撃を受け流していたのだ。  一見すると途切れる隙も無いようにみえる戦棍の猛攻であっても、身体の動きによって一定の流れが生まれる。三回に一回の流れで、振り下ろされる速度が若干遅くなることを見抜き、トモエは反撃に転じた。  カンと小さな音を立てて戦棍がはじき飛ばされる。 「何を?」  リスティが驚いたのは、戦棍をはじいたのが刀ではなかったことだ。  刀なら、力任せにねじ伏せる自信があった。  だが、実際に戦棍を彼女の手から失わせたのは、トモエが左手に持った一枚の護符だったのだ。 「力に驕るもの、己が力に滅ぶ……見切らせていただきました」  武者巫女の巫女たるゆえん、ヒノモトの神々の力を顕現化させる護符により、リスティの戦棍は振り下ろされたのと同じ力で跳ね返されたのだ。  戦棍を手放したリスティの判断は間違っていない。もし、無理に保持しようとしていたら、筋肉は断裂し彼女の手首は使い物にならなくなっていただろう。 「くっ」  リスティが体勢を整え反撃に転じるよりも早く、彼女の首筋をトモエの刀が捕らえる。  死を覚悟し、リスティは目を閉じた。  クイーンズブレイドは真剣試合、死ぬこともありうるのだ。  だが、その瞬間は訪れなかった。  はらりとリスティの服が闘技場の床に落ち、筋肉に支えられた形の良い乳房が衆目の前に露わとなる。 「ごめんなさい。無傷というわけにはまいりませんでした」 「なんだと……あたしをバカにしてるのか?」 「バカになどしておりません。クイーンズブレイドが真剣試合なのは承知の上、貴女の戦棍が私の頭蓋を砕いたとしても、それは私の力が及ばなかっただけのこと」  トモエの真剣なまなざしを受け、リスティは口元を緩めて胸元を隠した。 「それに貴女を殺してしまったら、誰が闘技場の入口をきれいにしてくださるのですか」 「あたしの負けだよ。畜生め」  大番狂わせであったのだろう、リスティの敗北宣言を受け、観衆が大きく騒めき、歓声が地響きのように闘技場を震わせる。 「はーい、勝者は武者巫女トモエ! 負けちゃったリスティはトモエのお願いどおり、しっかりとお掃除してねー」

 一礼し闘技台から降りていくトモエを見つめる隻眼の瞳。 「武者巫女トモエ……面白い美闘士だ」  闘技場において全ての闘技を一望できる貴賓室。 「余裕、それとも見切り上手か……御前試合を組んでみるのも一興か」  女王アルドラは口元に笑みを浮かべ、手元の羊皮紙にトモエの名前を刻んだ。

アイリの異変

 陽炎が揺らめく街道を歩く三つの影。  長槍を手にした金髪の美少女エリナと彼女が保護している少年ミシェル、そして大きな荷物を背負って二人の後を追う従者のアイリである。 「そろそろ歩くのにも飽きてきたわね」  エリナのつぶやきにアイリの表情がぱっと輝く。 「そうですわ、そうですわよぉ! 休憩、休憩いたしましょう! ついでに精気もくださいませ!」 「それはダメ」 「なぜですの。街を出てからというもの、これっぽっちも生気を分けて頂けていません、このままじゃ私……消えてしまいますわ」 「消えれば?」  そっけないエリナの言葉に、アイリが頬を膨らませる。 「エリナ様、冷たい、冷たすぎますわ! 私が消えたら誰がエリナ様の荷物を運ぶというのでございますか! そもそも歩くハメになったのもエリナ様の不用意な発言のせいではありませんか!」  アイリの猛烈な抗議にミシェルはうんうんと頷いた。  三人の旅が徒歩になったのは、昨日の事。  乗合馬車の揺れが酷い、他の乗客が臭いなどと他の人から見ればわがままとしかいえないことを言い出したエリナに業を煮やした御者によって追い出されてしまったのだ。  ヴァンス伯爵家の次女を物怖じせずに叩き出した御者の胆力に、ミシェルが思わず関心したのは内緒にしておくことにして……。 「あ、あのう、エリナ様?」 「なによ?」  不機嫌な口調と表情でエリナが答える。 「荷物……たぶん、ぼく一人じゃ持てないと思う」 「むぅ」  わざわざ言われなくてもエリナとてそんなことは理解している。  乗合馬車を追い出されたのは、アイリが言うように自分のせいだ。  貸し切り馬車を確保できなかったアイリの不手際と言いたいところもあるが、従者の不手際は主人の不手際、しっかりと命じていなかった自分にも非があることは間違いない。 「仕方ないわね」  エリナはため息を吐くと、アイリを手招きした。 「エ、エリナ様ぁ!」  荷物を置いてアイリがエリナに駆け寄ってくる。 「こら、がっつくんじゃないの」  近づいてきたアイリを手で制しつつ、エリナは周囲を軽く見渡した。  いくら人気のない街道とはいえ、真昼間から路上で口づけなど破廉恥にもほどがある。 「急がないとレイナお姉さまの手がかりが手に入らなくなるかもしれないから、今回だけ特別よ」  エリナが街道脇の茂みへと歩いていく。 「ミシェル、ちょっと荷物をよろしくね。アイリにご飯をあげてくるから」 「は、はい。エリナ様」

「この辺りまでくれば、よろしいかと」  低級霊を駆使し、アイリは街道から自分たちの姿が見えなくなったのを確認した。  木漏れ日の差し込む木立ちの下、周囲を覆う茂みはさながら壁のように視線を妨げている。これなら、何をしようとも街道側から見えることはない。 「そうね……いらっしゃい、アイリ」 「はい、エリナ様」  まるで長らくお預けをされていた飼い犬のように飛びついてくるアイリを、エリナがさっと避ける。 「ひ、ひどいですわ。受け止めてくださらないんですのぉ」 「受け止め切れずに押し倒されそうだったから避けたのよ」  アイリの抗議に反論し、エリナは彼女に跪くように命じた。 「いいことアイリ。精気は私が貴女に与えるものなの。貴女が私から奪っていくものじゃないのよ。そこのところをよく覚えておきなさい」  そう宣言し、エリナは顔を上げたアイリの唇に自らの唇をそっと重ねた。 「ああ……エリナ様ぁ……」  半開きになった唇からアイリがさらなる精気を求め舌を伸ばす。  エリナはそれに応えるように、唇をひらき彼女の舌先を受け入れる。  飢えた獣のようにうごめくアイリの舌を自らの舌先であしらいながら、エリナはそっと唇を離した。 「調子に乗らない」  軽くアイリの頭をこづく。 「あいたぁ」

「……遅いなぁ」  街道の脇に荷物を置いて、ミシェルは空を見上げていた。  青い空を白い雲がゆっくりと流れていく。  日差しは暖かく、空気は穏やか。  平穏と表現するのにこれほど適した時間はないだろう。 「誰かを~お待ちですのぉ?」  不意に声をかけられ、ミシェルは背筋をビクンと伸ばした。  誰?

次回に続く

エピソード1-2 エリナの旅立ち(後篇)

前回までのあらすじ

 死霊アイリに追われる、気力を回復させる不思議な力がある笛を持つ少年ミシェルを行きがかり上救う形となったエリナ。二人で逃げ込んだ浴場での会話で、偶然にもミシェルの目的地がエリナの探す姉レイナが目指しているというマラマクスであることがわかった。  二人で旅をすることを決めたエリナの前にふたたびアイリが現れる。

エリナ、美闘士となる

 とりあえず今日のところは宿を探して、出発は明日にしよう。  宿に関しては浴場で入れ違いとなった美闘士から、良い宿の情報を得ることが出来たので問題はない。  光輝の聖女と称される教会の重鎮が使用する宿だ。  エリナを満足させるサービスは期待できるだろう。  それになりより、そのような人物が宿泊しているとなれば、死霊対策も完璧なはず。  場合によってはアイリをメルファに押し付けてもいい。  死霊対聖女、クイーンズブレイドの公式試合としても問題のない好カードになるだろう。  我ながら良いアイデアね。  満足そうに微笑んで夕暮れの空を見上げた瞬間、エリナは全身から力が抜けていくのを感じた。 「な、なにこれ……」  足元から冷気が上がってくる。 「エ、エリナ様」  駆け寄って来ようとするミシェルを止め、エリナは自分の足元に展開した魔方陣に向け槍を突き刺した。  ぶわっと花びらが風に乗って舞い散るように青白い光を上げ、魔方陣が夕暮れの街角に溶けていく。 「さすがですわね。良い判断です」  足元の影から、メイド姿の少女アイリが姿を現す。 「十分に良いお味ですわ」  指先で唇をなぞりながら、アイリはゆっくりと一礼した。 「ヴァンス伯爵のご令嬢、エリナ様。ひとときお預けしていたミシェル様をお迎えに参りましたわ」 「な、なにをしたの?」  力が全身から激しく抜けていく。  エリナは崩れ落ちるまいと槍をつかんだ。 「精気を頂きました。エリナ様は美闘士ではないのですから、最初からこうするべきだったのですわ」  勝利を確信したアイリは微笑みを浮かべたまま、エリナに背を向けた。 「戦う相手に背を向けるとは良い度胸ね」 「戦う? 御冗談を」  ふふふとアイリは笑い、言葉をつづけた。 「もはや立っているのがやっとなのでしょう? これ以上、私が精気を奪えば、エリナ様は私の下僕になるしかないのですけれど……」  くるりとスカートのすそを翻しながら振り返り、アイリは口元を愉悦にゆがませた。 「それがお望みとあれば、受けて立って差し上げますわ」 「エリナ様!」 「ミシェル、慌てないの」  アイリの向こう側にいるミシェルに向けてエリナは力強い笑みを見せた。  この程度で倒れるわけにはいかない。  まだレイナの行方に関する本格的な手がかりすら得ていない上に、保護を誓ったミシェルの身柄すら守れないなど彼女にとって恥辱以外の何物でもない。 「不意打ちで勝った気にならないことね」  エリナは石突をミシェルに向け、柄を強く握った。 「何を?」  射出された石突が鋼線の尾を引いて、ミシェルの背後にある壁へと突き刺さる。  アイリが戸惑った隙にエリナはワイヤーを巻き取り、一気にミシェルの傍へと移動した。昼間は上方向への高速移動に使った戦法を並行に使用したのだ。 「この子は私が守る」  ミシェルを背後にかばい、エリナはアイリに向けて言い放った。 「うふふふ……立っているのがやっとなのに?」 「あんたに吸われた程度、ハンデとして十分よ」  エリナは強気な態度を崩すつもりはない。  確かにアイリによって精気を奪われた肉体が感じている疲労感や脱力感は、ひとたび気を抜けば崩れ落ちるには十分な物だ。  目の前にベッドがあれば、やすらぎを求めて問答無用に倒れこんでいることだろう。  だが今はそんな場合ではない。 「その気位、叩き潰すのは楽しそうですわね」  鬼火と共にアイリの手の中に鎌が出現する。 「否、叩き潰すのではなく、切り刻んで差し上げますわ」  アイリの鎌がエリナへ迫るまさにその時、奇蹟が起きた。  天上から差し込む一筋の光。 「これは!」  思わずアイリが引き下がる。  死霊としての本能が忌み嫌う天界の輝きだ。 「その闘志、自らの不利を知りながらも庇護したものを守ろうとする覚悟、まさに美闘士にふさわしい!」  頭上から響く天使の声。  見上げたミシェルの瞳に片翼の天使の姿が映る。 「エリナ様、これを!」  アイリがたじろいでいる隙をついて、ミシェルが笛を手渡す。 「吹いて!」  言われるままエリナは笛を吹いた。  手の中で、笛が脈動し大きくなっていくのと同時に、全身を襲っていた疲労感や倦怠感が消えていく。 「エリナ・ヴァンス、汝、美闘士になることを望むか?」  天使の問いかけにエリナは槍を突き上げて答えた。 「よろしい! 審判の天使ナナエルの名において汝を美闘士に任命する!」  エリナの正面で、美闘士の紋章がかがやきだす。 「良い試合を! 楽しませてちょうだい!」  楽し気なナナエルの声が響く。  試合を監督する天使にとって、個々の勝敗などどうでもいいようだ。 「今度はこっちから公式試合を挑ませてもらうわ!」  笛をミシェルに返し、エリナはアイリに向けて叫んだ。 「望むところですわ!」  アイリの正面にも、美闘士の紋章が浮かぶ。 「両者、試合を受諾! 望みを宣言せよ!」  公式試合の敗者は勝者の望みをかなえねばならない。 「私の望みは単純なのものですわ」  鎌を手にアイリが先に宣言する。 「ミシェルを助けないこと」  アイリの目的はあくまでもミシェルの確保だ。  エリナを倒すことではないし、下僕にする必要もない。 「私は……」  どうしたものか。  エリナには、アイリに対しこれといった望みはない。  強いて言うなら、ミシェルを狙わないことぐらいなのかもしれないが、アイリのような手合いは手を変え品を変え、解釈を変えてしつこく迫ってくるものだ。 「ほらぁ、悩んでないで早く決めて~」  ナナエルが急かしてくる。 「んーーーー、勝ってから考えるわ」  とりあえず保留。  却下されたら、その時は思いついたものを言えばいい。  それぐらいのノリでエリナは宣言した。 「そ、そんなのアリですの?」  アイリが目を丸くする。  エリナの望みは前代未聞の提案だ。 「こんな後出し、承認されませんわよね!」  上空のナナエルに向けて抗議するアイリ、だが彼女は無情にも微笑を浮かべ……。 「あ~、もう、時間も少ないし、めんどくさいし、クイーンズブレイド開始!」  エリナの望みは承認された。 「くっ! なんていい加減な天使ですの!」 「決めるのは私!」  アイリの抗議を一蹴し、ナナエルは大きく胸を逸らせ手を広げる。 「さあ、良き戦いを見せて! 美闘士たちよ、もてるすべてを惜しみなく見せ、死力を尽くし戦うがいい! クイーンズブレイドの戦いを!」  ナナエルの宣言と同時に、二人の紋章がお互いに吸い寄せられるように近づき、衝突し、光をまき散らしながら消滅していく。 「見てなさい、コテンパンにしてあげるから」  負ける気など微塵も感じていない強さを胸に、エリナはミシェルに向けてウィンクをすると、手にした槍を軽く一閃させた。  何もない空間にバチッと火花が飛び散る。 「牽制にもなってないわよ」  開始と同時に死角を狙って飛ばした人魂をエリナは難なく排除すると、アイリに向けて槍をまっすぐに突き出して突貫した。 「早いッ」  思わずアイリが口にするほどエリナの攻撃速度は素早いものだった。  並の美闘士が一手を繰り出す間に、エリナは二手以上どころか五手、六手と繰り出してくるのだ。  通常の三倍どころの騒ぎではない。  それはすなわち、相手の攻撃を完全に見切ったうえで、攻撃をしかけることが可能だということ。  だが、アイリとてただの美闘士ではない。  死霊としての能力を駆使し、勝ちを収めてきたのだ。  しかし、今回は勝手が大きく違っていた。  攻撃用の人魂が召喚できない上に、いつもよりも身体の動きが重たいのだ。  呼び出せるのは牽制用の弱い鬼火程度の人魂。  これでは勝利を得るのは難しい。  この街にしかけられた結界がアイリに対して不利に働いているのだ。  地の利を失い、自らの能力を十全に発揮できない状況では、いかに強い美闘士といえども勝てるものではない。  結果は火を見るよりも明らかだった。  エリナはアイリの攻撃を完全に捌ききり、一太刀も触れることを許さなかった。 「なんだ。意外と弱いんじゃない」  数々の偶然がエリナに対して有利に働いていた。  これはもはや天運といっても過言ではない。  ただの武器では死霊を傷つけることは出来ない。  本来、死霊に傷を負わすことが出来るのは、教会で聖別された武器か、銀をはじめとする魔力を帯びた鉱物で加工された武器だけだ。  そして、エリナが使用して槍は鋼鉄山の特殊鉱物であるミソチル鉱で加工されたこの世界に二つと存在しない業物ある。  アイリにとって有利となる点は一つもなかった。 「そんな……私が負けるなんて……」  絶望を浮かべ、アイリは懸命に致命傷を避けつづける。  ほんの一瞬が命取りだ。  エリナの一撃を紙一重でかわすたびにメイド服が避け、肌が露わになっていく。  もはや衣服としての原型をかろうじてたもっているだけだ。 「そろそろ終わりにしましょ」  エリナは宣言と同時に槍をまっすぐに構えた。 「ヴァンス流槍闘術、奥義「龍星」とくと味わいなさい」  かつて創始者が龍を討つために編み出した一撃。  ヴァンス伯爵家がお飾りの貴族ではない証をもって、エリナは戦いに決着をつけた。

勝者の決断。

「勝者、エリナ!」  天使の声が高らかに響く。 「さあ、要求を!」  勝ってから決めると宣言した以上、アイリになんらかの要求をしなければならない。  エリナは高速で思考を始めた。  先ほど保留しているため、ナナエルもそう待ってはくれないだろう。 「精気をあたし以外の人物から吸うことを禁じます」  エリナは背筋をまっすぐに伸ばし、堂々と胸を張って宣言した。  浴場で出していた結論に基づく判断だ。  野放しにするぐらいなら手元において監視する。  精気を自分以外から吸えなくすることで、管理も容易となる。  奪われた精気はミシェルの笛で補填できるのだから、エリナは何も失うものはない。 「どう? 私の願いをかなえてくれる?」  エリナの言葉にアイリが唖然とする。  だが、逆らうわけにはいかない。  勝者の命令は絶対だ。  無視すれば、この公式試合を宣言したナナエルを相手に戦うことになる。  見事勝利を得られればエリナの願いを無効にできるが、敗北すれば美闘士としての資格を失うだけでなく最悪この世から消えてなくなってしまう。  エリナとの戦いで消耗した今、ナナエルとの戦いで勝機をつかむのは不可能に近い。 「受諾……しますわ」  アイリは唇を噛んでエリナの条件を受け入れた。

 精気の吸収先を制限されるのはアイリにとって望ましいものではない。  かといって美闘士の資格を失うのは、主人からの命令を実行するうえで最も避けなければならない事態だ。  エリナはミシェルを保護すると宣言した。  それは彼女がミシェルの目的に協力するということでもある。  つまり、エリナの傍にいることができれば、主人からの命令を実行することが出来、なおかつ美闘士の資格を失わずに済む。  場合によっては精気を奪いつくしてしまえばいい。  エリナが死んでしまえば願いは無効だ。  ここまで考えた上で、アイリはエリナの願いを受け入れることにした。  当初の策とはちがってしまったが、アイリにとってそれほど悪い条件ではない。 「受諾……しますわ」 「よくできました」  エリナがにっこりと笑い武器を収める。 「じゃ、あたしはこれで! あんた、新人にしちゃあなかなかやるじゃない。これからの活躍に期待してるわよ」  アイリが勝者の条件を受け入れたことを確認し、ナナエルが去っていく。 「こちらに来なさい。ほら、精気を分けてあげる」  エリナが差し出した手に、アイリは思わず喉をならした。  彼女の指先が光り輝いて見れる。  精気に満ち溢れた命の輝き。 「気が変わらないうちに受け取っておきなさい」  エリナに誘われるままアイリは跪き、その手に口を付けた。  一瞬にしてボロボロになっていたメイド服が再生され、アイリの瞳に精気が戻る。 「では、ご主人様、指示をいただきたく存じます」  丁寧に頭を垂れるアイリ。 「顔を上げて」  言われるまま顔を上げたアイリの首に、エリナは鎖のついた首輪を巻き付けた。  シャリンと金属音を立てて鎖がアイリの胸元に垂れる。 「こ、これは……」 「従属の証よ。これでアンタは私の奴隷ってわけ」  アイリの指先が首輪をなぞる。 「無理に外そうとすれば、きゅっと締まるし、鎖は重くなるからそのつもりで」 「わかりました……」  目論みが外れたことを表情に出すことなく、アイリは鎖に手を伸ばした。  この首輪がエリナの言う通りのものだとしたら、解除できるのは彼女だけ。  これでは、エリナを亡き者にして自由を得るということはできない。 「で、指示だけど、まずは目的地を知らせておくわ」  エリナは深く息を吸い込むと、一拍おいて口を開いた。 「マラマクスを目指すわ」 「マラマクス?」 「そう、そこを目指して旅をしているのよ。貴女にも付き合ってもらうわ」 「かしこまりました」 「その前にまずは……もう一度、お風呂かしら、汗かいちゃったし」

 翌朝、シェルダンスの正門前に三人の旅人の姿があった。 「さあ、がんばって運んでちょうだい」 「え、えええ?」  アイリが後ずさる。  彼女の前にあるのは、一人で背負うには大きすぎる量の荷物だ。 「私とミシェルの分の旅支度よ。従者が運ぶのは当然でしょ」 「う、うわあ……着替えに食料……人間って不便なのですわねぇ」  死霊であるアイリは旅支度など必要としない。 「あ、良い考えが浮かびましたわ」 「聞いてあげるわ。言ってごらんなさい」 「エリナさま、いっそのこと死霊になりませんか? そうすればこんなに荷物がなくても旅ができますよ」 「却下にきまってるでしょ。冗談はメイド服だけにしておきなさい」  エリナがアイリの頭を軽く叩く。 「あ痛ぁ!」  その様子に、ミシェルがクスクスと笑う。  この先で何が待つのか。  エリナは見事、レイナを見つけ出せるのか。  ミシェルは何者なのか。  アイリの真の目的とは。  三者三様の思惑を胸に、マラマクスを目指す三人の旅が、いま始まる。

Episode 1 終わり

エピソード1-2 エリナの旅立ち(中篇)

前回までのあらすじ

 姉レイナを追って旅に出たエリナは、死霊のアイリに追われる少年ミシェルと出会い、“支配する者のつとめ”として、共に逃げることとなる。  身体を回復してくれる不思議な力のある笛を持つミシェルはレイナと同じ目的地に向かうことを知ったエリナは、彼からもっと詳しい話を聞こうと浴場へ誘う。  しかしミシェルの笛は、彼の身体と感覚を共有する神秘的な道具であった。

浴場にて

「完全に見失いましたわ」  人気のない裏路地で、アイリは悔し気に爪を噛んだ。  見た目こそ可憐な少女そのものではあるがアイリは死霊である。  その能力を完全に発揮すれば、ミシェルを追うことなど造作もないはずだった。  だが、そうはならなかった。  この街に入るや、追跡用の低級霊を召喚することが出来なくなったのだ。  これは、現在この街に滞在している光輝の聖女メルファが施した結界によるものであるが、それをアイリは知る由もない。  また彼女自身は美闘士であるがゆえに、結界の影響を受けずに済んでいる。  そのため、なぜ人魂たちを行使できないのか、アイリには理解ができないのだ。 「これはいけませんわ。まったくもって、よろしくありません」  つぶやいた後でアイリは目を閉じて意識を集中した。  ミシェルを連れ去った女の装備、衣装を思い出す。  特注品の槍に、品の良い衣装、旅装束を所持していないということは、この街の住人もしくは、旅に必要な装備をいつでも手に入れることが出来る立場にある存在ということだろう。  あの傲慢な口調から、アイリは後者であると推測した。  となれば、貴族階級にある人間が激しい運動を行った後に向かうべき場所を押さえれば、ミシェルの居場所も特定できるはずだ。 「方針が決まりましたわね」

 肌をなでるむあっとした湿気と鼻孔をくすぐる心地よい香り。  目隠しをされているので、周りの景色こそわからないが、ここが何を目的にした施設なのかはミシェルでも理解できた。  旅人が疲れをいやし、戦いを終えた美闘士たちが緊張をときほぐすための公共施設。  浴場というやつだ。  この種の浴場は混浴が基本であり、ミシェルとエリナが同じ浴室に入ることはなんら珍しいことではない。 「足元、気をつけなさいよ」  ミシェルの手を引きながら、エリナが注意を促してくる。 「う、うん……ありがとう」  浴場の床に敷かれたタイルの目は細かく、滑りやすい。  慎重に歩かなければ、転んでしまうかもしれない。 「そこから湯船だから、ゆっくりとね」  先を進むエリナの方向から水音が聞こえてくる。  ミシェルは導かれるままに足を進め、湯船の中へと入った。 「ふうーっ、気持ちいいものね」  エリナの言葉に同感しつつ、湯船の中で浮かび上がりそうな腰布を抑える。 「さて、ちょっと整理しましょうか」  湯を手を軽くかき混ぜながら、エリナはもじもじとしているミシェルに視線を向けた。  しっかりと少年らしい体つきをしている。  脱がしてみたら女の子でした、なんてことはなかった。  となると腰布の下、男性としての部位が気になってくる。  知識と実際のすり合わせをしたいという欲求はあるのだが、それをあからさまに口にするような破廉恥な真似は貴族の息女としてできるはずがない。  目隠しされているミシェルが、こちらの視線に気づかないことを幸いに、エリナは彼の裸体を鑑賞しながら話をつづけることにした。 「まず、ミシェル」 「はい」 「記憶喪失なのよね。自分がどこの誰かも、親兄弟家族、暮らしていた場所も思い出せない」 「はい。覚えているのは名前と……あの笛のこと、そして美闘士をつれてマラマクスへ行くという使命だけです」 「アイリに襲われる理由は?」 「わかりません。その……最初は助けてくれたのかなって思ったんですけど……」 「けど?」 「彼女の手に触れた瞬間、ものすごく危険な感じがしたんです。上手くは言えないんですけど……連れていかれたら最後だ。みたいな感じの」  ミシェルが感じたのは本能的な恐れだ。 「そうしたら、彼女……死霊だったわけで」 「うん、それは正しい判断ね」 「で、とにかく逃げなくちゃと思って……そしたらエリナ様にぶつかって、アイリの時とは違って、暖かいというかやわらかいというか……」  ミシェルが何かを思いだすかのように手を動かす。 「えっと……気持ちよかったです」 「そっちは忘れなさい」  エリナの頬が赤くなったのは湯のせいだけではない。 「そして、現在に至るというわけね」  ふーんと気のない返事をしながら、エリナは空を仰いだ。  周囲をのぞき防止用高い柵に覆われているものの、露天風呂は心地が良い。  ちょっと考えをまとめてみる。 「マラマクスに連れていくのは美闘士じゃないといけないのかしら?」 「たぶん、そうだと思います」  なら、美闘士ではない自分は失格だ。  しかし、レイナ姉様なら問題はない。  笛を手がかりにマラマクスに近づけば、レイナ姉様にも近づける。  笛とミシェルを狙ってくるアイリが問題だが、笛の効能を考えれば対処は可能だ。  疲労を回復する能力を駆使すれば、持久戦で勝利を得るのは難しいことではない。  美しさの欠片もないが。 「よし、決まったわ」  ザバッと湯船から立ち上がったエリナの身体が湯しぶきが飛ぶ。  レイナ姉様と合流するまで、ミシェルと共に行動すれば良い。  それがエリナの出した答えだった。 「わわわっ」 「あたしは支配する者の務めとして、保護を求めてきた平民ミシェルの身柄を守ることを宣言するわ」 「え?」 「だから、もう逃げなくてもいい。アイリが襲ってきたら返り討ちにしてあげる」  自信に満ち溢れた口調でエリナは告げた。 「大丈夫よ。あたし、強いんだから」

「聖なるポーズって難しいよね」 「当たり前です。厳しい修行と信仰をもって初めて習得できるものなのですよ。見様見真似で出来るものではありません」  通りでの公式試合を終え、メルファとノワは戦いの汗と埃を落とすべく、浴場へとその姿を現した。  試合は双方共に決定打を欠き、時間切れの引き分け。  それでも良い経験になった。  ノワは聖なるポーズに興味を持ち、メルファはエルフたち(ノワはハーフエルフなのだが)の宗教観が気になり、お互いに話をしようという流れになったのである。 「ここで、衣服を脱いで浴場へ向かうのですよ」  街のルールに疎いノワをメルファがサポートする。  この娘、油断したら街の噴水で行水をしかねない。  周囲の視線など気にもせずに、全裸になりかねないことが容易に想像できた。 「なるほど、わかった」  言うが早いか、すぱすぱと衣服を脱ぎ落していくノワ。 「ああ、脱いだものはきちんとたたんで、こちらの籠へ」  メルファが籠に手を伸ばした瞬間、何かがことんと滑り落ちてきた。 「ひゃっ」  思わず驚いて一歩退く。 「あはは、メルファは怖がりだなぁ」  ノワは無造作に落ちてきたものを手に取った。 「ただの笛じゃない」  そういってノワはおもむろに笛に口を付けた。

「ひゃうっ」  突然の刺激にミシェルは思わず声を漏らした。 「どうしたの?」 「あ、いや、なんでもないです」  この感覚には覚えがある。  笛が、誰かに咥えられているのだ。  だが焦る必要はない。  感触から、咥えているのは死霊ではない。  持っていかれることがなければ、このまま耐えていれば問題はないだろう。  今は、エリナの厚意と決断に感謝をしなければ……。

「これ、壊れてるよ。音でないもん」  ノワが何度も息を吹きいれてみるも、笛が音色を奏でることはなかった。 「見た目がきれいでも、音が出ないんじゃ意味ないじゃない」  興味を失ったノワが笛を放り投げる。 「だ、ダメですよ」  たとえ壊れていたとしても、造形の見事さ、装飾の繊細さから言って、かなりの値打ちの物と見受けられる。  粗雑に扱うわけにはいかない。  メルファは慌てて笛を受け止めようと手を伸ばした。 「あらぁ」  ばしっと指先で笛がはじける。 「きゃ! そんな!」  再び空中へと跳ねた笛が、メルファの柔らかい谷間を目指し落下してくる。  手を伸ばしている余裕はない。 「えいっ!」  メルファの決断は早かった。  笛を胸で挟み込み、床に落ちるのを防いだのだ。 「ふう……」 「お見事! ノワにはできない芸当だね!」 「芸ではありませんっ」  唇を尖らせながら、メルファは笛を落とさないようにそっとやさしく胸の谷間から引き抜く。 「と、とりあえず、持ち主がいるかもしれませんから、きれいに洗って戻しておきましょう。ね、そうしましょう」 「う、うん……ノワも手伝うよ」

「大丈夫よ。あたし、強いんだから」  エリナがそう宣言するや、繊維の荒い布の目隠しで覆われていたミシェルの視界がまるで霧が晴れるかのように、うっすらと開けてきた。  ぼやけてはいるものの、エリナの鍛え上げられた、それでいて過度に筋肉質ではない柔らかな肢体が見えてくる。  しかも、どこも隠してはいない。  エリナ本人はミシェルが目隠しされていて、見えていないと思っているのか、彼の目の前で大胆な姿勢を気にもとめずに取っている。  ごくり。  ミシェルは思わず喉を鳴らした。 「どうしたの? のぼせちゃったかな」  エリナが近づいてくる。  目の前に腰が、下腹部が、さらにはゆっくりとかがんで胸の谷間が見えてくる。 「あ、あう……」  その瞬間、ミシェルは自分の身体の異変に気付いた。  下半身に不思議な感覚が押し寄せてきている。  やばい……これは、やばい。 「どうしたのよ?」

 それにしてもなんという美しい造形なのだろうか。  ノワと共に笛を丁寧に洗いながらメルファは思わずため息を漏らした。  惜しいものですね。  さぞや美しい音色を奏でたであろう笛も、このままではただの工芸品でしかない。 「あら?」  形が変わっている?  気のせいだろうか……。  ノワが初めて手に取った時、胸で受け止めた時、そして今……。  微妙に大きさが変わっているような気がする。  そう思いながら指先で装飾をなぞった瞬間、びくんと脈動するように笛がわずかに大きくなった。 「え?」 「大きくなったよ」  メルファの疑問を一緒に洗っていたノワが言葉にする。  やはり、魔力の籠った品物だったのか。幸いにして、邪悪な気配は感じられない、メルファとしては好ましい聖遺物に近い気配がする。  とはいえ、今はノワもいる。  自分から無用なトラブルを抱え込む余裕はない。 「この笛の主に聖なる加護がありますように」  メルファはその豊満な胸に石鹸を泡立てると、笛を胸の谷間を使って丁寧に洗い始めた。

「どうしたのよ?」  湯船の中でもじもじと身体を動かすミシェルの前へと、エリナは無造作かつ無遠慮に近づいて行った。  目隠しはしてある。  パッと見てずれたりしていないことを確認し、軽く微笑む。  エリナは彼の眼前で、わざとらしく腰を突き出してみたり、尻をかるく回してみたりしてみた。  見えていないのだから、隠す必要もない。  我ながら大胆になるものだ。 「返事ぐらいしてくれてもいいんじゃないかしら」  前かがみで近づき、ミシェルの表情を確認してみる。  なんとなく困ったような、恥ずかしがっているかのような微妙な表情だ。 「そりゃあ、私は美闘士じゃないけど、無視っていうのはないんじゃないの?」 「あ……あう……その……」  ミシェルの頬が赤く染まっている。 「熱でもあるの?」  吐息がかかるぐらいにまで顔をよせ、額に手を当てる。  暖かいのは湯のせいだけではなさそうだ。 「いや……その……そういうわけじゃ……はぅっ!!」  もごもごと口ごもりながら、時折、奇声を発する。  歯切れの悪いことこの上ない。 「湯あたりしちゃったかな? まあ、汗を流せたし、そろそろ上がりましょうか」 「そ、そうだね」  エリナの提案を受け、これ幸いとミシェルが立ち上がる。 「きゃあっ」  ミシェルを避けようとした足が滑り、エリナは思わず近くにあるものに手を伸ばした。  布越しに感じる固い棒のような感触。 「え?」 「あう……」  くぐもったミシェルのうめき声にも似た叫び。  エリナがつかんだのは、ミシェルの腰に巻き付けていた布のはず。  布がこんなに硬いはずはない。  感触としてはミシェルがもっていた笛に近い。  無意識にそむけていた顔を戻し、エリナは自分が何を掴んだのかを確認した。 「あ……」  言葉がつげない。  エリナがつかんだのは、ミシェル自身とでもいうべき部位。  男性を男性たらしめている場所だったのだ。  エリナの本能が、ミシェルを男性として認識する。  たちまち鼓動が高まり、顔が紅潮してくるのがわかる。  おちつけ!  おちつけ、私、こんなの大したものじゃないわ!  自分に言い聞かせながら、指先に視線を向け、エリナは自分がつかんでいるものの感触に驚いた。  貴族の息女であるエリナは基本的に超箱入り娘である。  家族以外の異性と会話するのは、公務ぐらいなもの。  たまに機会があったとしても、相手はこちらの身分を熟知していて、距離をおいたものとなるのが常であった。  男性自身を目撃する機会などあろうはずがない。  今までの人生を振り返っても、思い出せるのはたまたま偶然目撃した父親のものぐらいなものだ。  こういうときはどう対応すればいいの?  エリナは混乱した思考の中で、最速で答えを出した。  何もなかったことにすればいい。  エリナは深く息を吐くと、ゆっくりと手を放した。 「ま、まったく……目隠しのせいで見えてないんだから、急に動かないの」  平静を装ってミシェルを叱りつけ、エリナは一足先に湯船から出ようと歩き出す。 「ちょっとまって……」 「なによ?」 「目隠しのせいで、出口が見えないんだけど……どっちにいったらいい? それとも、これ、はずしていい?」 「良いはずないでしょ」  エリナは棒立ちになっているミシェルの手を引いて歩き出した。  腰布を乱れさせている彼の下半身を極力見ないようにしながら。

次回に続く

エピソード1 エリナの旅立ち(前篇)

メイドと姫君

 切なげな吐息がこぼれる。  声を漏らしているのは後ろ手に縛られ、上体の自由を奪われた下着姿の少女。  豪奢なレースで覆われたその乳房は大きすぎず、かといって小さくもない絶妙なバランスの美しさをもち、くびれた腰とその先へと続く見事な尻の曲線と相まって、魅惑的な肢体を作り出している。  普通の男性なら、この肉体を前に己を抑えることは難しいであろう。  少女が身体をくねらせるたびに、首輪につけられた鎖がシャリンシャリンと楽器のような金属音を立て、その存在を主張する。

アイリ

「お、お願いです……あれを……あれをください」  少女の嘆願と同時に、乳房を覆っていた布がまるで風に舞う花びらのように淡く輝きながら消えていく。  残されているのは、豊かな丸いヒップを覆う小さな布地と首輪から垂れた鎖だけだ。 「あれじゃ、わからないわね。アイリ」  衣服の消失に伴う輝きに照らされながら、エリナは床に転がり無様な姿をさらすアイリに答える。  薄暗い部屋の中にあって、アイリの身体がぼんやりと青白く輝く。  この輝きこそ、彼女が人外の存在、死霊であることの証明。  アイリが、この世界で生きていくために必要な精気が不足すれば、体調も悪くなり、衣服の維持もできなくなって、やがては消滅することになる。  残るのは従属の証としてエリナから与えられた首輪と鎖だけとなるだろう。  いま、アイリは消滅の瀬戸際にまで追い込まれているのだ。 「ほらぁ、答えなさい。なにが欲しいの?」 「精気が……精気が欲しいです」 「それだけ?」 「お、お嬢様の……エリナ様の精気を分け与えてください……」  床から潤んだ瞳でエリナを見上げ、アイリは懇願した。  このまま精気を得ることが出来なければ、夜明けを迎える前に間違いなく消滅してしまうことだろう。そうなれば使命を果たすことは不可能になる。 「ただの精気じゃないでしょ?」  淡々と冷静に冷たい口調でアイリに告げ、エリナはつま先を彼女の眼前へと伸ばす。  手が使えなくとも、舌を延ばせば届くぐらいの距離だ。 「エリナ様の瑞々しい精気を……ください……」  近づいてくるアイリからエリナがそっとつま先を離す。  お預けをくらった飼い犬のように、アイリの表情が曇る。  精気を「奪われる」のではく「与える」ことで、お互いの立場を明確にするのがエリナの目的だ。  そのためにクイーンズブレイドでの勝利条件として、他者から精気を得てはならないと誓わせたのだ。

エリナ

「まだよ」 「そんな……もう、限界です……」 「貴方の限界はその程度なのね……がっかりだわ」  嘲笑しつつ、エリナはゆっくりと右足の装身具を外した。 「犬の方が我慢強いかもしれないわね」  鍛えられた筋肉を内包した美しい足が、夜気の中で無防備に晒されていく。 「アイリ、貴方は何者?」 「私は……」  アイリの表情から躊躇を読み取ったエリナが足を止める。 「貴方の主人は誰? 目の前にいるあたし? それともここにいない誰か?」  これは試しだ。  アイリ自身に忠誠を誓う相手を選ばせることで、立場を明確にする。  エリナが知る由もないアイリの「本当の主人」に忠義立てして消滅するというのなら、それはそれで構わない。  多少の愛着はあるものの数日もすれば、そんな相手もいたわねと思える程度の存在でしかない。  今のところは……。 「あたしは寛大だから、もう一度だけ聞いてあげる」  冷たい眼差しをアイリに向け、エリナはすっと立ち上がった。 「貴女は何者?」 「わ、私は……」  ごくりとアイリの喉が鳴る。 「私はエリナ様の奴隷です……エリナ様の精気なしでは生きていけない存在です……だから……精気を、分けてください」  息を細かく継ぎながらアイリは自分が下僕であることを認めた。  何かの枷が外れたかのように、アイリの身体を守っていた最後の一枚が消えていく。  このまま精気を得ることが出来なければ、次に消えるのはアイリ自身だ。  アイリの宣言を聞いてもエリナは動こうとしない。 「エリナ様、はやく……」  這いつくばったまま、首輪と鎖だけを身に着けたアイリがにじり寄ってくる。 「まだ……足りないわね。衣服と共に礼儀まで消えてしまったのかしら」  冷たく言い放ち、くるりと踵を返して、エリナはベッドへと腰を下ろす。 「メイドでしょう? 何が足りていないかはわかるはずよ」  主人としての威厳を見せつけつつ、エリナは助け船を出した。  使える下僕をむざむざ失うのは勿体ないというものだ。  エリナの言葉にアイリはハッと顔を上げた。 「お願いします。エリナ様、卑しいメイドに精気を分け与えてください」 「そうね。お願いしますって言葉は大事よ」  エリナがすっと足を延ばす。 「奴隷に餌をあたえるのも、支配する者の務め。存分に味わいなさい」  両手を縛られたアイリが、エリナのつま先へと舌を這わせる。 「あっ……」  しびれるような微かな感触に、エリナが声を漏らす。 「ふふふ……美味しい……美味しいですわ、エリナ様」  アイリの舌がエリナのつま先を丹念に舐め回しながら、精気を吸収していく。  肌の色が活力に満ち溢れていくのが、薄暗い中でもはっきりと理解できる。  心地よい脱力感に身を震わせていることを悟らせないように、エリナは身を固くした。 「あら? 感じてますの?」 「バカなことを言うんじゃないわよ」  エリナはアイリの髪をつかんで引き離す。  あくまでも主導権を握っているのはエリナでなくてはならない。  だが……。 (意外と、気持ちいいんじゃないの?)  苦痛を伴うのではないかと思っていただけに拍子抜けなところもある。 「ここで止めてもいいのよ?」  エリナの言葉にアイリの表情が強張る。  アイリの精気吸収はまだ十分には程遠い。  衣服もまだ一部しか再生できていないのだ。 「ちょ、調子に乗っておりましたわ。申し訳ありません……」 「いいわね。その態度」  エリナはにやりと微笑むとアイリの頭を離した。 「ひゃうっ!」  バランスを崩したアイリがエリナの太ももの間に崩れる。 「さあ、言いなさい。私から精気をもらえる感謝の言葉を」 「…………」  アイリの表情に迷いがあることを見抜き、エリナは半歩ほど引き下がった。  まだ心の底からこちらに忠誠を誓っているわけではない。  形だけの忠誠でも言葉にするのには躊躇いがあるようだ。 「エ、エリナ様」 「貴女の主人は誰なの? 私が精気を与えなければ、貴女はどうなるのかしら」  アイリの口元でつま先を揺らしながら、エリナが尋ねる。 「まあ、貴女が消えてなくなろうと私にはどうでもいいんだけど」 「わ、私の主人は……」 「主人は?」 「エリナ様です……」  躊躇いながらもアイリはエリナが主人であると言葉にした。  言葉だけでも、あえて口にすることに特別な意味がある。 「じゃあ、主人としての勤めを果たさないとね」  エリナは微笑みながら、つま先をアイリの口元へと向けた。 「ん……あっ……」  エリナの舌が指先から足首、ふくらはぎを経て、太ももへと伸びてくる。 「ほらほら、がっつくんじゃないの。はしたないわね」 「だって……エリナ様の精気があまりにも美味しいんですもの」  アイリの声には先ほどまでの弱々しさはない。  精気を得たことで、普段の調子を取り戻している。 「エリナ様も、気持ちよかったら声を上げていいんですよ」  吐息を吹きかけながら、エリナの柔らかい肌を舌でなぞっていく。 「むしろ、声を上げてくださったほうが、私としては精気がおいしくなるのでありがたいのですけれど」  アイリの舌がふともものさらに奥、足の付け根へと迫る。  精気の吸収効率は体内に近い部位、生殖器や唇などの部位の方が圧倒的に高い。 「調子にのるんじゃないわよ」  それ以上を許すつもりはない。  エリナはアイリの頭をぐっと抑えつけた。 「主人が下僕に奉仕することはないのよ」  快楽に飲まれるつもりはこれっぽっちもない。  興味がないわけではないが、今はその時ではない。 「エ、エリナさまぁ……」  残念そうに、さらなる精気を要求するアイリの鎖を手に、エリナは立ち上がった。 「口を開きなさい」  足元で跪いていたアイリが言われるまま、顔を上げ口を開く。 「良い子ね。ご褒美をあげるわ」  エリナは自らの唾液で濡らした指先でアイリの唇をなぞった。  赤い唇が艶めかしく濡れていく。 「あん……」  アイリの舌がエリナの指先を追って、妖しくうごめく。 「そんなに欲しいの? はしたないわね」  指先を口の中へと差し入れると、アイリはためらうことなく唇を閉じ、むしゃぶりついてきた。 「エリナさまぁ……もっとください……」 「仕方がないわね」  エリナは指を引き抜くと、上から覆いかぶさるように自らの唇をアイリの唇に重ねた。

旅立ち

先の項よりさかのぼること数週間前

 夜であっても、エリナの室内は昼間のように明るい。  光源となるランプと、光を反射する鏡。  いずれも高価なものが、惜しみなく部屋を飾っている。  豪華な調度品の数々に交じって、無粋ともとれる布袋が部屋の片隅に置かれていた。  無骨な布袋の中身は、長旅に必要な物。  衣食住を補うための物品が収められている。  あとは移動手段さえあれば、いつでも旅を始められるだろう。  準備は完璧だ。  本当に必要なものは、それらを用意する資金なのだが、これもまたエリナには簡単に用意することができる。  なぜなら彼女は大陸を二分する巨大勢力、ヴァンス伯爵家の第二後継者なのだから。

エリナ

 問題はどこからこの巨大な城を出て行くかだ。  外敵の侵入を許さぬ堅牢な伯爵城、裏を返せば脱出もまた同じぐらい難しいということでもある。  まして、エリナの部屋は最上階である。  姉であるレイナの出奔を受け、ロープの代用になりそうなものは父の命令で撤去されてしまった。  窓も開かないように、職人の手で封じられている。 「お父様は何を恐れていらっしゃるのかしらね」  窓の外に広がる夜景に目を向けながら、エリナはため息を吐いた。  眼下には湖畔に広がる城下街と領土を守るための長城、さらに遠くには支城のかがり火が見える。  視界に映るものすべてが、彼女の父親が統治する世界だ。  この世界にレイナの姿はない。 「やはり後を追うのか」  夜景を見ていたエリナの背後から声がかかる。 「もちろんですわ」  エリナは振り向きもせずに声の主、義姉であるクローデットに応えた。 「第一後継者たるレイナ姉様を連れ戻すのは、支配する者としての務めです」  人払いを済ませたエリナの私室に堂々と入ってこれるのは、この地の支配者ヴァンス伯爵と義理の姉である彼女だけだ。 「支配する者の務め……おぬしの口癖だな。しかし、それが本当の理由ではあるまい」 「ふふ。それにしてもよくおわかりになりましたわね」  エリナの旅支度は極秘に進められていた。  知っているのはエリナ本人と彼女の腹心ともいうべき侍女の二人だけだ。  仮に父が部屋に入ってきていれば、あっさりと気付けたかもしれない。  だが、父がエリナの部屋を訪れることはありえない。  用事があったとしても、執事や家令を通じてエリナを呼びつけるのが常だ。 「どこから情報が漏れたのかしら? 場合によってはあの娘に罰を与えないといけないかもしれないわね」  今も隣室で待機しているであろう侍女を思い浮かべ、エリナはため息を吐いた。  口の堅い娘だが、父親やクローデットに命じられれば、知らぬ存ぜぬを突き通すのは難しいだろう。 「調べるまでもない」  クローデットが少し寂しげにふっと笑う。 「レイナを誰よりも慕うおぬしが後を追わないはずはないからな」  エリナの世界にレイナしか存在しないことをクローデットは誰よりも知っていた。 「わたしにも立場というものがある」  長女であるクローデットは妾腹という立場であり、継承権をもってはいない。  この地に残った継承者であるエリナまで出奔したとあっては、領内の混乱は避けられないだろう。 「おぬしが出奔しないように目を光らせておけと伯爵からも言われているのでな」 「そうでしょうねぇ……でも、姉様を見つけることができるのはあたしだけなのよ」 「言い切るものだな」 「当たり前でしょ、その証拠にお父様が金で雇った連中はいまだに姉様の居場所をつかむことすらできないじゃない」 「心当たりでもあるのか?」 「あるわ!」  エリナはきっぱりと断言した。 「有象無象の追跡者ごときに遅れをとる姉様じゃないわ。そのことはクローデット義姉様もご存じのはずよ」  ヴァンス伯爵家は尚武を重んじる家系だ。  長女であるレイナ、次女のエリナといういわゆる姫君であっても、一流の使い手と互角以上の武術を身に着けている。  エリナの言葉にクローデットも頷くしかない。  大人しそうな姫君の見た目に反し、レイナが身に着けた様々な技術は一軍を率いる将に任ぜられたクローデットも舌を巻くほどのものだった。 「だから、あたしが探さないとダメなのよ。クイーンズブレイドの掟とやらで、どこの誰ともわからない下賤な女にへんてこな約束をさせられる前にね!」  自信満々にエリナは宣言した。  エリナの卓越した技量もまたレイナと互角、勝るとも劣らぬものであることをクローデットもよく知っている。 「おぬしの決意はよくわかった。だが、知っていて止めなかったでは、父上に顔向けができない」  そう言ってクローデットは一振りの槍と、一本の酒瓶をエリナに見せた。 「それは?」  エリナの目が槍を注視する。 「武器屋カトレアに作らせた特注品だ」  大陸でも業物を生み出す鍛冶屋カトレアの名はエリナもよく知っている。 「わたしからの選別だな」 「選別ってことは?」 「止めても行くのはわかっている。おぬしたちの玉座はわたしが温めておくとしよう」  クローデットは寂しそうにほほ笑むと、酒瓶をテーブルの上に置いた。 「そっちは?」  エリナは酒瓶を指さした。  実はクローデットは酒に弱い。質実剛健、文武両道、才色兼備の完璧女将軍と称される彼女の唯一の弱点といっていい。  そのことを知っているのは家族だけだ。 「これは言い訳のための準備だ」 「義姉さま……」 「出奔する気配がないか調べに行ったところでエリナから酒を勧められ、断り切れなかった私の不覚という筋道だよ」  そういってクローデットは酒を煽った。  エリナは自分を見逃すために汚名を被ることを選んだ義姉の配慮に感謝した。

ミシェル逃走

 荒い息を吐きながら笛を手に少年ミシェルは森の中を走った。  街道から外れた獣道、手入れもされていない下生えが彼の足をもつれさせる。 「うわっ!」  転がり、泥まみれになりながらも、ミシェルは即座に立ち上がり走り出す。  痛みに震えるのは後回しだ。 「お待ちください~」  背後から女性の声が響く。  宙を飛びながらミシェルを追いかけてくるのはメイド服姿の少女。  アイリと名乗り、ミシェルの保護を申し出てきた。  だが、今、彼はアイリの手を逃れようと懸命に走っている。 「待てと言われて、逃げる足を止める人はないでしょ」  小声でつぶやき、足を速める。  心臓が激しく脈動し、足は熱をもって重たくなる。  それでも足を止めるわけにはいかない。

アイリ

「なぜ、逃げるのでございますか?」  背後から追いかけてくるアイリが、人魂を飛ばす。  これこそが、ミシェルが彼女のもとから逃げ出した一番の理由だ。  人魂や鬼火を駆使するアイリもまたこの世ならざる存在、死霊だったのだ。 「足止めを」  小声で人魂に命じ、アイリもまた少年を追う。  障害物が存在しない分、 空中を飛んでくる人魂のほうが遥かに早い。 「死霊に追いかけられたら逃げるにきまってるでしょ!」 「なぜですの? 理解に苦しみますわ」  空中を滑るように移動しながら、アイリがかわいらしく小首をかしげる。 「まずは話だけでも聞いていただけませんか?」 「そういって、拘束しようとしたじゃないかーっ」  ミシェルは叫んだ。  できるだけ大きな声で、誰かの耳に届けば助けが来るかもしれない。 「逃げようとするからですわ」  アイリは呆れたように言いつつ、人魂を操る。 「捕らえなさい」  少女の言葉を受け、森の中を先回りした人魂が少年の行く手を遮る。  物理的な攻撃力をもたない人魂だが、体力や気力、生命力を奪うことはできる。  人魂に触れられれば、逃走を続けることは困難になるだろう。 「これで詰みですわ」 「うわぁっ!」  反射的にミシェルは手にしていた笛を人魂に叩きつけた。 「無駄ですわ」  実体を持たない人魂に影響を与えられるのは祝福を受けた聖なる武器か、魔法で強化された道具だけだ。  だが……その行動は無駄ではなかった。  銀色の装飾が施された白亜の笛に触れた瞬間、人魂は光り輝く霧となって文字通り雲散霧消したのだ。 「そんな……いえ、そういうことですのね」  アイリは驚きながらも、何かを納得したようにつぶやいた。 「その力……間違いございませんわ」  ミシェルが手にした笛の入手。  それは彼女が主人から受けた命令の一つでもある。 「とはいえ、うかつに近づくのは危険ですわね」  アイリが足を止める。  人魂を消滅させる威力の笛、彼女にも不利な影響がないとも限らない。  なんらかの手段を講じる必要がある。  彼女が足を止めた隙を見逃すことなく、ミシェルは逃走を再開する。  森を抜け、陽光のもとに出れば死霊たちが追いかけてくることはできないはずだ。 「街へ、少しでも人の多いところへ行けば……」

情報屋

 ヴァンス伯爵領にほど近い自由都市同盟に所属する都市国家の一つシェルダンス。  伯爵領を出た者が必ず立ち寄る都市に、エリナも当然のように滞在していた。  彼女がこの地にやってきたのはただの移動ではない。  身内を相手に情報工作を行うという行為には、少々の躊躇いがあったものの、伯爵領を出る前にエリナは自身の腹心である侍女を使って伯爵がレイナ探索のために雇った密偵のリストを手に入れていたのだ。 「で、報告を聞かせて」  多くの人でにぎわう市場の片隅に広げられた屋台の軒先でエリナは、正面に座る褐色肌のエルフに声をかけた。 「その前に、あんたが本物だって証拠を見せて欲しいかな」  やや露出過多という出で立ちのエルフが足を軽く組む。  腰回りを保護しているのはまるで生きている銀色の蛇のような装飾物だけという異様な風体だ。 「疑り深いのね」 「報告は直接って言われている。変更があったとは聞かされていないんでね」  そう、彼女と接触するためにエリナは面倒な手順を踏んだ。  目の前にいるエルフはただの情報屋ではない。  報酬次第では単身で要人暗殺すらやってのける手練れ中の手練れ、本来ならば接触するだけでも難しい存在だ。 「一刻も早く連れ戻すために、お父様は私を名代として派遣なさったのよ」  そう言ってエリナは伯爵家の記章をかざした。  レイナに続いてエリナまで出奔したという情報は広まっていないはずだ。 「ふうん、本物のようだね」 「当たり前じゃない」 「ご令嬢自ら護衛もなしに情報の受け取りとは……」 「何よ?」  エリナは軽く口元をとがらせた。 「不用心にもほどがあるんじゃないかと思ってね」 「あら? 貴女が噂通りの人なら依頼主の娘が目の前で危険な目にあうのを見過ごすような真似はしないでしょ」 「どんな噂なんだか」 「あたしは貴女を信用して一人で会いに来たのよ。さあ、話してちょうだい」 「大した度胸だよ。まったく」  エルフは呆れたようにつぶやくと自分が知っているレイナの動向について語りだした。 「耳を澄ましな、雑音が入っても責任はもたないぜ」  周囲を行きかう人々の耳には届かない特殊な発声方法により、彼女の言葉はエリナ以外には届かない。 「伯爵令嬢レイナは美闘士として、いくつかの公式試合を済ませ、順調に勝利を重ねている。基本的に自分から仕掛けた戦いはない。ただその中には、屈強な美闘士として知られる荒野の義賊リスティも含まれている。リスティに勝利したことで、レイナの名は多くの美闘士に知られるようになった」 「さすがは姉様、凡百の美闘士ごときに負けるはずないわ」 「リスティに勝利したレイナは、伝説の秘境マラマクスを目指すと語ったそうだ。つまりマラマクスへの道筋を追えばレイナに接触できる機会は増えるだろうね」 「マラマクス? あれって……」  最強の美闘士が統べる伝説の秘境マラマクス。  もっとも知られている伝説によれば、都へと通じる門は、最強の美闘士にのみ開かれるという。  一説には、死後の美闘士がたどり着く究極の境地、天国に存在する都とも、また都を統べる魔神王が、美闘士のハーレムを築いているなんていう説もあるぐらい、真実の姿が判明していない幻の都だ。 「お姉さま……そんな、おとぎ話みたいな話を」 「おとぎ話じゃない。マラマクスは存在する」  ややあきれ顔になったエリナと対照的にエルフは真面目な口調で断言した。 「言い切るわね」 「お嬢ちゃんたちより長く生きてる分、物事をしっているからねぇ」  エルフはそう言うと席を立った。 「ちょ、ちょっと、情報ってこれだけなの?」 「くくく……、親元を勝手に離れたお嬢ちゃんに話せるのはここまで」 「な!」  絶句するエリナに向け、エルフは微笑みを浮かべると雑踏の中へと姿を消した。 「気に食わないわね」  あのエルフは最初からエリナの出奔を知っていたのだ。 「弄ばれた気分だわ」  相手の力量を認めつつ、エリナは顔をしかめた。

エキドナ

遭遇

「ふう……」  城塞都市の門を潜り抜け、ミシェルはようやく安堵の息を吐いた。  人魂による追跡は森を抜けたところで止まった。  そこから先は、街道を行き来する馬車に乗り込んでここまでたどりつけた。  さすがの死霊も、街の中へと入ってくることは出来ないだろう。 「ここまで来れば、大丈夫かな」  確認するようにつぶやきながら、ミシェルは笛に手を伸ばした。  記憶にある限り自分が手にしていた唯一の品物。  感触を共有するがゆえに他者には、決して委ねることはできない。  アイリはこれを狙っていた。  何のために?  死霊である彼女にとって、この笛の効果は致命的といってもいいはずだ。  欲する理由が思いつかない。 「試合だ! 試合が始まるぜ」 「本当か! よし、賭けをしようぜ」  思案するミシェルのすぐ横を、大人たちが興奮気味に語りながら通り過ぎていく。  いまの時期、ある程度の規模以上の街ではクイーンズブレイドの公式試合が行われることは珍しいことではない。  美闘士同士の偶然の遭遇による公式試合は、人々の大きな娯楽となり大賑わいをみせている。  公式試合には、天使が姿を見せ審判を行うと言われている。  さすがの死霊も天使とは会いたくないだろう。 「少しは休めるといいな……」

ミシェル

 行きかう人々の様子をうかがいながら街路を歩いていたミシェルの足がふと止まる。  雑踏の中、こちらを見つめる視線がある。 「まさか……」  メイド服姿の少女、彼を追いかけていた死霊アイリの姿がそこにあった。 「お待ちしておりましたわ」  恭しく一礼するアイリに背を向け、ミシェルは一目散に駆け出した。  捕まったら最後だ。  そんな危機感がある。  声にならない叫びを上げ、ミシェルは走った。 「あらあら、私、そんなに怖いのでしょうか? ちょっと傷つきますわ」  人混みの中を華麗かつ優雅に迫るアイリ。  唐突に始まった追いかけっこは、唐突に終わりを告げた。  逃げ続けた疲労からか、ミシェルの足がもつれ、倒れこむ。 「ひゃっ!」  だが、ミシェルが地面に転がることはなかった。  彼が感じたのは冷たい石畳の感触ではない、柔らかく心地よい匂いのする感触だった。 「な、なによ!? 一体!」  頭上から声が聞こえてくる。 「貴方ねえ、どこに顔をうずめてるのよ?」  慌てて顔を上げたミシェルの視界に広がるのは、柔らかそうな胸の谷間だった。 「ひゃ、ひゃあ、ご、ごめんなさい!」  慌てて立ち上がろうと伸ばした指先が柔らかいものをつかむ。  むにゅんとした弾力。 「あ!」  手の中に広がる気持ちの良い感触をミシェルは思わず確かめる。  むにゅむにゅ。 「こ、こらぁ!」  恥じらいを含んだ怒りの声がミシェルを現実に引き戻す。  自分がつかんでいたのは、押し倒してしまった相手の乳房だったのだ。  自らがしでかしてしまった破廉恥な行為にミシェルの顔が一気に赤くなる。 「え……いや……その……」

「支配する者の胸をもみしだくとは、いい度胸ね」  エリナは冷たい口調で自分を押し倒した少年を睨みつけた。  いくら考え事をしていたとはいえ、往来の真ん中で押し倒されるとは……。  なんという失態!  この場で、この少年を叱責して打ちのめしてもいいぐらいだ。 「ご、ごめんなさい」 「いいから、早く手をどかしなさい」  自分の胸から手を離そうとしない少年を強く睨みつける。 「ひゃっ、す、すみません、すみません」  詫びながら少年が飛び退く。 「まったくねえ……」  唇を尖らせ、エリナは少年に目を向ける。 (ふん、意外とカワイイ坊やじゃないの)  汗で張り付いた髪や、やや充血した瞳に疲労の色が見えるものの、顔だちは悪くない。  幼いころのレイナに似た利発そうな雰囲気がある。 (こういう弟が欲しいと思ったこともあったかもね)  エリナにとって見事なまでの許容範囲だった。  むしろ狙いすましたぐらいにツボと言ってもいい。 「やれやれ」  ゆっくりと上体を起こし、先に立ち上がった少年の姿をしっかりと観察する。  着ている衣服は汚れてはいるものの上物だ。  名のある貴族か、裕福な家の子供なのだろう。  目を引くのは腰にさげている笛。  透明感ある白い素材、磁器か石を丹念に磨き上げたものだろうか、もしくは動物の骨かもしれない、そんな感じの本体に銀のラインが丁寧に象眼さえている。  ぱっと見ただけも名工の作品だとわかる代物だ。 「ほら、手を貸しなさい」  エリナは腰を下ろしたまま、手をまっすぐに伸ばした。 「え?」 「え、じゃないわよ」  戸惑う少年に向けて、優しい口調でエリナは話しかけた。 「貴方は自分で押し倒した女性に手を差し伸べることもできない無作法者なのかしら?」 「す、すみません。ぼく、ちょっと慌てていて」 「それは理由にならないわね」  差し伸べてきた少年の手を取り、エリナはゆっくりと立ち上がった。  ふわりと優雅に、少年にはまったく負担を感じさせない動きだ。 「でも、これで許してあげるわ」  少年の腰に下げていた笛にエリナが手を伸ばす。 「あ!」 「良い物をもってるのね」  エリナは素早く笛を取り上げると、しなやかな指先でそうっと撫でた。 「ひゃうううう、だ、だめぇ、それはダメだよぉ!」  少年が身体をびくんと震わせるが、エリナの視線は笛に注がれていて気付かない。 「懐かしいわね。よく吹いたものよ」  笛にエリナの赤い唇があたる。  ふうっと息を吹き込んでみるものの、音が鳴る気配は無い。 「あら?」 「お、おねえさん……そ、それ……返してぇ……」  頬を紅潮させ、身体を震わせた少年がエリナの手をつかむ。 「ど、どうしたの? 体の調子でも悪いわけ?」  思わずエリナは笛を強く握りしめた。 「あうっ」  少年が身体をびくっとのけぞらせる。  その様子に、勘の良いエリナはあることを察した。  握っていた笛に、もう一度唇を付け、今度は少し荒々しく息を吹き入れる。  声にならない声を上げ、少年は膝を震わせて座り込んだ。  間違いない。  この笛に与えられた刺激が少年に伝わっている。  と同時に、自身の気分も変わっている。  情報屋のエルフにしてやられて、少々腐り気味だった気分が前向きになっている。 「早く……返して! 追いつかれちゃう」 「貴方、追われているの?」  エリナの問いに少年が震えながらうなづく。  往来の向こう側から、ひんやりとした冷気が漂ってくる。  俗にいう嫌な気配というやつだ。 「あれが貴方を追いかけている者かしら?」  冷気を漂わせ、メイド服姿の少女がゆっくりと近寄ってくる。 「やっと追いつきましたわよ」  礼儀正しい口調の裏側にある威圧感にあてられたのか、少年がエリナの影に隠れる。 「その笛は正当なる所有者のもの、貴女が手にしてよいものではありません」

支配する者の務め

「正統なる所有者?」 「そうですわ、その少年、ミシェル・リヴァランシエル様と魔笛カテドラルはわが主のもの」  優雅な口調で告げながら、メイド服の少女は一振りの鎌を手にした。 「抵抗なさるなら、痛い思いをすることになりますわ」  ミシェルを背にエリナはメイド服の少女と対峙する形となった。  お互いに武器を持つ女性同士が向き合う事態に、クイーンズブレイドの発生を予感した人々が集まり始める。街角や辻で突発的にはじまる公式試合は、一般庶民にとって無料で楽しめる娯楽なのだ。 「ぼ、ぼくは誰のものでもないぞ」 「この子は、貴女から逃げているのよね」  エリナが問う。 「貴女の主とやらも、この子には所有者として認められていないわけね」  逃亡した理由は後で聞けばいい。  ミシェルと別れるのは、自分を押し倒したことの詫びをさせてからだ。 「それは貴女には関係のないことでは?」  ひゅんと鎌を回転させて、メイド姿の少女が間合いを近づけてくる。 「逃げる者、弱き者を守るのは、支配する者の務め」  槍を手にエリナはメイド姿の少女に向けて宣言した。 「お、お姉さん……」 「貴方に問うわ」  エリナは背後のミシェルに尋ねる。 「助けてほしいの? どうなの?」  エリナの問いに、ミシェルは小さく助けてとつぶやいた。 「最初から、そう言えばいいのよ」 「敵対関係となりましたわね。残念ですわ」  メイド姿の少女は鎌を大きく構え目を閉じた。 「我が名は、冥途に誘うものアイリ」  アイリの正面にクイーンズブレイドの紋章が展開する。 「公式試合、受けていただきますわ」  美闘士同士の戦いの始まりに、周囲に集まってきた民衆の期待が高まる。  だが、アイリの正面に立つエリナの前には紋章が浮かんでいない。 「残念ね」  エリナは口元に笑みを浮かべ、槍の石突を近くの軒下へと向けた。 「私は美闘士じゃないから、それに従うつもりはないわ」  そう言ってエリナは少年を小脇に抱えると槍の握りを軽く回した。  ぷしゅっと空気が噴き出す音を立て、石突が鋼線を伴い射出される。 「なにを?」 「ごきげんよう。アイリ」  呆気にとられたアイリと民衆の前で、エリナとミシェルは空中へと舞い上がった。 「ひゃああああっ!」  予期せぬ縦方向への移動にミシェルが悲鳴をあげる。  街全体が見渡せるほど高く二人は飛び上がった。 「クローデット義姉様の仕込み、役に立ったわね」  特製の槍に仕込まれていた捕縛用鋼線の巻き取り能力を利用し、戦場からの離脱に成功したエリナはミシェルを小脇に抱えたまま着地点を探す。  頑丈そうな屋根で無ければ二人の体重を支え切れない。  自由落下のわずかな時間で、エリナは着地点を見極め、屋根の上に降り立った。 「お待ちくださいッ」  階下から聞こえるアイリの叫びを無視し、エリナはミシェルの手を引いて屋根の上を駆け抜ける。 「逃げるわよ」  ここなら障害物になるような通行人はいない。

逃走~森の番人VS光輝の聖女

「お待ちくださいッ」  戦場を離脱したエリナに向けてアイリが叫ぶ。  即座に追おうにも、公式試合を目当てに集まっていた民衆が邪魔で身動きが取れない。 「くうううううっ」  してやられたくやしさにアイリは唇を噛んだ。  死霊に影響を与える魔笛を防ぐためにアイリが案じた策。  それは、ミシェルを美闘士に保護させ、その美闘士と公式試合を行い、勝者の権利である願いを利用してミシェルから魔笛を取り上げるというものであった。  美闘士に保護させるという策は成功したかに見えたのだが……。  最大の誤算は、ミシェルを保護したのが美闘士ではなかったということだ。 「しかるべき報いをうけさせてやらなければなりませんね」  暗い炎を感じさせる瞳でアイリは二人が逃げ去った方向を睨みつけた。

 屋根の上をエリナは人気の多い方向を目指して飛ぶように駆け抜けた。 「お、お姉さん、ま……待ってぇ……」  不安定な足場の上を引きずられる恰好になったミシェルが息も絶え絶えに訴えてくる。 「ダメよ。もう少し、我慢しなさい。男の子でしょ」  あの手合いは執念深い。  距離を稼がないとすぐに追いついてくる。  気配を消すには、人気の多い場所へ行かなくては……。  エリナの視線がある一か所に止まる。 「あそこにしましょうか」  光り輝きながら空中に消えていくクイーンズブレイドの紋章。  公式試合が行われている場所ならば、天使がいるはず。  死霊もおいそれと手出しはしてこないだろう。 「行くわよ」  ワイヤ―を巧みに使い、エリナはミシェルを抱え再び宙を舞った。  早い。  あっという間に景色は背後へと追いやられ、新たな視界が広がっていく。  地上の雑踏に影響されることなく、二人は公式試合が行われている広場を見下ろす場所へと着地した。 「これで、大丈夫だといいけど」 「も、もうついていくので精一杯だよぉ」  肩で息を継ぎながら、ミシェルがぐったりと屋根に腰を下ろす。 「しばらくは休憩できそうね」  あたりを見渡してアイリの姿が見えないことを確認し、エリナは武器を仕舞った。 「そ、そう……よかった」  ミシェルが安堵の息を吐く。  眼下で戦う美闘士は実に対照的な組み合わせだった。  肉感的な肢体を誇示し、金属で補強された聖典を武器とする女性と、細身のハーフエルフの美少女。事前に入手した情報によれば、女性の方は光輝の聖女メルファ、対するのは森の番人ノワ。  手にした戦杖を使い、やや変則的な間合いで戦うノワに対し、メルファは完全に受け身に回っている。

ノワ

「つまらない試合ね」 「そうなの?」 「メルファに起死回生の策でもあれば別だけど、このままノワの攻撃を受け続けていれば……結果がどうなるか、わかるわよね?」 「メルファの負け?」 「そういうこと」 「でも、起死回生の策があったら?」 「それは戦ってみなければわからないわ」  エリナがつぶやいた瞬間、眼下の民衆が一斉にざわめきの声を上げた。 「聖なるポーズだ!」  民衆の声に誘われ、視線を聖女に向ける。

メルファ

「な!」  エリナは思わず絶句した。  メルファがスカートのすそを上げ、下着もあらわなポーズを取ったのだ。  なんという破廉恥な……エリナがそう思った瞬間、奇跡が起きた。  メルファの姿を見つめていた民衆とノワが硬直している。 「聖なるポーズ、束縛っ……!」  ノワに向け宣言し、メルファが聖典のページを開く。 「悔い改めてください!」  メルファの言葉と同時に硬直していた民衆が一斉に膝をつく。  奇蹟の秘儀を目の当たりにし、エリナは思わず喉をならした。  相手の行動を制限するこの技があれば、メルファが勝機をつかむのは難しいことではないだろう。  だが、ノワは屈しなかった。  ロッドを使い、石畳をたたくや反動で大きく飛び上がる。 「ノワは反省することなんてないよ!」  空中で回転、威力を増したロッドがメルファに迫る。 「加護を!」  光り輝く聖典でメルファがロッドを受け止め、弾き返す。  この試合、意外にも互角の勝負となりそうだ。 「ところで……」  試合から目を離し、エリナは傍らのミシェルに尋ねた。 「貴方、名前は?」  先ほどのアイリとのやりとりで名前は聞いていたが、礼儀として自分から名乗らせることが大事だ。 「ミシェル・リヴァランシエル……ミシェルと呼んでください」 「で、何者なわけ?」 「ごめんなさい。名前ぐらいしか覚えてないんです」  ミシェルは困ったように答えた。  それが自分の名前だという認識はある。 「私の名前はエリナ」 「エリナ……」 「呼び捨てはダメ。エリナ様と呼びなさい」 「はい、エリナ様」 「それでいいわ……いろいろ貴方には聞きたいことがあるのよ」  真面目な表情でエリナはミシェルを見つめた。  なりゆきで助けることになったとはいえ、はっきりとさせておきたいことがある。 「は、はい」 「あたしに言わないといけないことがあるはずよね」 「助けてくれてありがとう」 「よろしい。でもそれは当然のことだし、礼を求めているわけじゃないわ」 「えっと……」  エリナは頬をわずかに染め、自分の胸を指さした。 「あ……」  自分の手のひらに伝わった感触を思い出したのか、ミシェルも顔を赤くする。 「えっと……柔らかかった。大きさもちょうどよくて」 「そうじゃない!」  エリナは声を荒げた。  そんなボケは期待していない。  大きさや形には自信がある。  わざわざ言われなくてもよい。 「女性を押し倒して、あまつさえ……揉むなんて……ちょっとひどくない?」  一応、あの場でミシェルは謝罪を口にはしていたのだが、あれだけではエリナの気がおさまらない。 「も、申し訳ありません」  エリナの態度にミシェルは思わず土下座をした。 「許してください。事故だったんです」  悪気がないのはわかっている。  事故といえば、事故だ。  いきなり胸をもまれて恥ずかしかったことに違いはない。  とはいえ……。  あまり頑なになるのも、支配する者としての度量に欠けるというものだろう。 「許してあげる」  エリナの言葉にミシェルが顔を上げる。 「で、どうしてアイリに追われていたわけ?」 「身に覚えがないんです。気が付いたら、追いかけられていて……名前は思い出せたけど他のことは、なんだか霞か雲で覆われてるみたいにぼんやりしていて……」 「記憶喪失ってやつかしらね」  そう言いながら、エリナは先ほどから預かったままだった笛を手にした。 「ひゃう……」 「何、変な声あげてんのよ」 「そ、それ大切に扱ってくださいよぉ。大事な笛なんです」 「大事な笛ねぇ」  エリナは笛の表面を爪先で、つうっとなぞった。 「ひあっ! だから……や、やめて……」  ミシェルが内股になってへたり込む。 「高価な品物だって言うのはわかるけど、こんな音の出ない笛、価値がないでしょう」  音の出ない楽器など、切れない刃物と同じ、無用の品物にすぎない。 「工芸品としては評価できるかもしれないけど」  象眼された銀のラインにそっと指を這わし、人差し指を親指で輪を作る。 「あ……」  その輪をゆっくりと動かして笛をなぞり、往き来させる。  槍を突き出すときと同じ要領、俗にいうしごくという動作だ。 「ん、それ……、だめ……」  へたり込んだミシェルが声を漏らすのと同時に、笛の形が変化する。 「なに? これ……形が……」  新たに黄金のラインが浮かび、より大きく力強い形になっている。 「その笛はカテドラル……僕の身体であると同時に聖地マラマクスの門を開く鍵」  息をとぎらせながら語ったミシェルの言葉に、エリナの目が大きく開く。 「マラマクス」  思わぬところでレイナの行方とつながったものだ。  本当にこの笛がマラマクスの鍵ならば、ミシェルを保護したこの流れは天啓と言ってもいいかもしれない。 「カテドラルが音色を刻むのは、マラマクスに向けた時だけ」  ミシェルの言葉を確かめるようにエリナは両手で笛を構え、息を吹きかけた。 「あう……や、やさしく吹いて……」  僕の身体と言うだけあって、なんらかの魔法的作用が働いているのか、笛に与えられる感触がミシェルに伝わっているようだ。  笛を吹きながらくるりと一周してみると、たしかに一定の方角を向いた時だけ、微かに音が鳴っていることが確認できた。  と同時に、鋼線をつかった無茶な移動で疲労していた筋肉の疲れが消えていくのが感じられる。 「これは……やばいわね」 「ええ……や、やばい……です」  頬を上気させ、ミシェルはエリナを見上げ……目をそらした。  下半身を隠すようにしてへたり込んだミシェルの位置からだと、エリナの下着がはっきりと見えてしまうのだ。  ただでさえカテドラルを介して刺激されている身体に、その景色はダメ押しすぎる。 「貴方、何者なの?」 「ぼくにもわかりません……ただ、頭の中で声がするんです。強い美闘士と共にマラマクスへ行けって」 「ふーん」  エリナはちょっとだけ拗ねたように唇を尖らせた。  自分は美闘士ではない。  先ほどまではミシェルを保護したことを天啓のように感じていたのだが、条件に自分が合致しないとなれば、話は別だ。  レイナの目的地であるマラマクスの鍵は必要なのだが……。  エリナは眼下で続く戦いから目を離した。  他人の戦いの結果には興味はない。  考えをまとめられる場所が必要だ。 「おあつらえ向きなのがあるわね」  エリナの視線が少し先で煙突から煙を上げている建物をとらえる。  上がっているのはただの煙ではない。  湯煙だ。 「ちょっと整理しましょうか」  笛の効能か、疲労は完全に回復しているものの、汗の匂いが気になってきた。 「整理?」 「昔から、良いアイデアが浮かぶのはベッドの中か、お風呂の中って決まっているものなのよ」

次回に続く

美闘士たちの物語


世界中の美闘士たちが集う、四年に一度の命懸けの闘技会、クイーンズブレイド
この大陸では初代女王が始めた伝統に従い、最も強い女性がすべてを支配する。
天使の立会いの下におこなわれる公式試合での勝者となった者は、敗者にどんな命令でも下すことができるのだ。
自慢の武器を奪うもよし、奴隷として仕えさせるもよし、そして現女王を倒しその座を奪う事すら許される!
辺境貴族の娘エリナは、すべてを捨てて美闘士となり出奔した愛する姉レイナを追って、自らも旅立つのであった。

Text By 沖田栄次